Oudste Nobelprijswinnares Levi-Montalcini overleden

Rita Levi-Montalcini op een foto ban 18 april 2009. De Nobelprijswinnares stierf vandaag op 103-jarige leeftijd. Foto AP / Riccardo De Luca

De oudste nog levende Nobelprijswinnares is vandaag overleden. Biologe Rita Levi-Montalcini stierf in haar thuisstad, zo maakte de burgemeester van Rome bekend. Ze is 103 geworden.

Levi-Montalcini was een van de meest vooraanstaande wetenschappers van Italië. Ze deed baanbrekend onderzoek naar groeifactoren van zenuwcellen en werd daardoor ook wel “vrouw van de cellen” genoemd. In 1986 kreeg ze voor dat onderzoek de Nobelprijs voor Geneeskunde, samen met Stanley Cohen. Ze werd in 2001 benoemd tot senator voor het leven en was nog tot haar dood in de politiek actief. Ook zette ze een stichting op die hielp studies van vrouwen in Ethiopië, Congo en Somalië te financieren.

Haar Joodse afkomst zorgde ervoor dat ze in het geheim onderzoek moest doen, omdat dictator Mussolini Joden had verboden om in de wetenschap actief te zijn. Ze zette een klein laboratorium op bij haar thuis waar ze experimenteerde met embryo’s van kippen. Dat onderzoek leidde ertoe dat ze werd uitgenodigd op Washington University in St. Louis om te komen onderzoeken en onderwijzen. Ze bleef daar dertig jaar.

Levi-Montalcini vertelt over de tijd waarin ze in haar eentje bij haar thuis stiekem onderzoek deed, in een interview van 2009:
http://www.youtube.com/watch?v=sWfIrCFdzMo

Haar onderzoek omvatte onder meer tumoren, ontwikkelingsafwijkingen en dementie.

    • Mirjam Remie