Longreads feestdagen: de kerstmoord die tot honderden liedjes leidde

De avond van Eerste Kerstdag, 1895. In St. Louis, in de Amerikaanse staat Missouri, ontstaat een ruzie tussen twee vrienden, waarna de een de ander doodschiet. De vermoorde man heet William ‘Billy’ Lyons, de moordenaar Lee ‘Stack Lee’ Shelton. Zijn daad wordt de inspiratie voor het verhaal van ‘Stagger Lee’, een liedje dat sindsdien door meer dan vierhonderd (!) artiesten is opgenomen.

De eerste liedteksten over de moord verschenen in 1903, de eerste opname is van 1923. James Brown nam zijn versie op, net als Bob Dylan, Neil Diamond, The Clash, Fats Domino, The Grateful Dead, Ike & Tina Turner, Tom Jones, Beck, The Black Keys en ook Elvis. Het liedje leidde weer tot gedichten, een musical, twee romans, een kort verhaal, een graphic novel en zelfs een pornofilm.

Maar wie was Stagger Lee en wat gebeurde er precies die avond? Alle liedjes vertellen min of meer hetzelfde verhaal, maar elk verschilt in details van de anderen. De Londense journalist Paul Slade is al jaren gefascineerd door ‘Murder Ballads’ en dit is er een van. Op zijn eigen website zette hij dit verhaal van bijna 10.000 woorden over die avond in een bar in St. Louis en hoe het honderden artiesten inspireerde.

“A man named Stack Lee - or Stagger Lee, or Stack O’Lee - goes to a bar called The Bucket Of Blood - or sometimes The White Elephant - where he kills a man called Billy Lyons - or Billy Lion, or Billy DeLyon - for stealing - or winning - his Stetson hat. The story takes place in St Louis - or Memphis or New Orleans - in 1932, 1940 or 1952. Sometimes Stack kills the bartender first for disrespecting him and then moves on to Billy, who’s done nothing to offend him at all. He’s a sadistic killer in one version and a wronged innocent in the next.”

Lees het hele verhaal van Paul Slade bij Planet Slade (9.489 woorden).