Boze bloggers representeren de rest van het volk niet

De schietpartij in Newtown leidde tot een intensief debat op sociale media over wapens. Maar dit debat loopt niet synchroon met de publieke opinie.

FOR USE AS DESIRED, YEAR END PHOTOS - FILE - In this June 11, 2012 file photo, Chris Combs, of Troy, left, and Stephanie Locke, of Clawson, cross the street in downtown Birmingham, Mich. while participating in a protest by gun enthusiasts. The protest wass in support of eighteen-year-old Sean Michael Combs, of Troy, who was arrested in Birmingham while carrying a rifle. Combs was charged with brandishing a weapon, disturbing the peace, and obstructing a police officer. (AP Photo/The Detroit News, David Guralnick, File) DETROIT FREE PRESS OUT. HUFFINGTON POST OUT. NO MAGS. NO SALES. NO ARCHIVE. MANDATORY CREDIT. AP

„De stemming in Amerika is anders dan bij eerdere schietpartijen”, twitterde CNN-presentator Piers Morgan drie dagen na de schietpartij op een basisschool in Newtown, waarbij 27 doden vielen. „De uitzonderlijke gruwelijkheid van Newtown betekent voor veel Amerikanen een keerpunt.”

Een razendsnel uitgevoerd onderzoek van het Project for Excellence in Journalism laat zien dat de tragedie in Newtown inderdaad aanleiding vormde voor een grote discussie in de media over vuurwapens.

De onderzoekers analyseerden blogs, tweets en opinieartikelen in landelijke kranten in de eerste drie dagen na de schietpartij. Vuurwapenregulering was het belangrijkste onderwerp van gesprek. Voorstanders van vuurwapenregulering hadden de overhand: twee op de drie berichten bepleitten strengere regels. Dat de wapenlobbyorganisatie NRA zich stil hield op sociale media, hun gebruikelijke handelen na grote schietpartijen, viel des te meer op.

Bij eerdere schietpartijen verliep de publieke discussie anders. Na de schietpartij in Tucson in januari 2011, waarbij zes doden vielen en Congreslid Gabrielle Giffords in haar hoofd werd geraakt, had slechts drie procent van alle berichten betrekking op vuurwapens. Ook de schietpartij in Aurora bij een Batman-première in juli dit jaar leidde niet tot een grootschalige discussie over vuurwapens.

Dat dit bij Newtown anders is, ligt volgen Danny Hayes aan de aard van de schietpartij. Hayes is docent politieke wetenschappen aan George Washington University en is gespecialiseerd in de relatie tussen media en politieke besluitvorming. „Hoe erg de eerdere schietpartijen ook waren, niet eerder waren de slachtoffers zo jong.”

Ook het gebrek aan een motief draagt volgens Hayes bij aan het feit dat de discussie over vuurwapens is losgebarsten. „Bij Giffords ging de discussie over het gepolariseerde politieke klimaat in de VS; bij Aurora was de vraag of de dader zich identificeerde met de Joker uit Batman. Er is gesuggereerd dat de schutter van Newtown autistisch was, maar dat biedt geen afdoende verklaring. Vuurwapens blijven over als een logisch gespreksonderwerp.”

Toch betwijfelt Hayes of er in de VS sprake is van een omwenteling in het denken over vuurwapens. Twitterberichten en blogs zijn niet gelijk te stellen met de publieke opinie, waarschuwt hij. „Onderzoek heeft uitgewezen dat actieve twitteraars en bloggers sterk politiek betrokken zijn. En commentaren op opiniepagina’s weerspiegelen niet noodzakelijkerwijs de visie van het grote publiek.”

Een recente peiling van het Pew Research Center laat zien dat Amerikanen inderdaad meer aan wapens hechten dan de recente ophef in de media suggereert. Zij vroegen een representatieve groep Amerikanen wat zij belangrijker vinden: vuurwapenregulering of bescherming van wapenbezit. Kort na de schietpartij in Newtown koos 49 procent voor het eerste en 42 procent voor het laatste. Dat is slechts een bescheiden verschuiving sinds de laatste peiling, na het bloedbad in Aurora: toen koos 47 procent voor vuurwapenregulering en vond 46 procent wapenbezit belangrijker.

Het aandeel Amerikanen dat vuurwapenbezit wil reguleren ligt na Newtown nog altijd lager dan toen Obama in 2008 aantrad als president: destijds was 58 procent van de Amerikanen voor regulering. Sindsdien is het debat over vuurwapens verhard.

Als Obama vuurwapenbezit wil inperken, zal hij veel werk moeten verzetten om de publieke opinie, het Huis van Afgevaardigden en het Congres achter zich te krijgen. „Besluitvormingsprocessen zijn traag, terwijl de media doorgaans snel op een onderwerp zijn uitgekeken”, zegt Hayes. „ De vraag is of de Democraten ervoor kiezen om het onderwerp onder de aandacht te houden. Of zij bereid zijn politiek kapitaal te steken in een lange en zware strijd tegen vuurwapens.”