Als je goed gokt, dan ben je een genie

I’m tryin’ to make a dolla outta fifteen cents. Zo citeerde topman Dan Loeb van het hedgefonds Third Point de rapper Tupac Shakur in zijn nieuwsbrief aan beleggers over het derde kwartaal van dit jaar. Het citaat, van het nummer Keep ya head up, werd voorafgegaan door een liefdesverklaring van de oude Griek Thucydides aan Athene.

Ook de moderne hedgefondsmanager heeft de weg naar Wikipedia zo te zien al lang gevonden. Rap en de klassieke oudheid in één brief: eruditie is één van de bouwstenen van de mythevorming rond de topbelegger. Loeb heeft het gelijk ogenschijnlijk aan zijn kant. Third Point kwam de afgelopen dagen ruim in het nieuws omdat het een half miljard dollar verdiende aan de terugkoop door de Griekse regering van de eigen staatsschuld. Wie laag genoeg was ingestapt, kon er een fortuin mee maken.

Nu verloor Third Point best een aardig bedrag tijdens de kredietcrisis, maar daar hebben we het niet over. Toen was iedereen erg bezig met de hedgefondsbeheerder John Paulson, die binnenliep door te speculeren tegen de Amerikaanse hypotheekmarkt en daar een fortuin mee maakte. Paulson & Co zou het de laatste anderhalf jaar juist heel slecht doen: verkeerde beleggingen op basis van een overwaardering van Duitse obligaties en het Amerikaanse economische herstel.

Er zit hier een vertekening: de grote hedgefondsen lijken vooral geniaal omdat het nieuws van grote successen dat van de grote schuivers vaak overschaduwt. Het is alsof je bij de uitgang van het casino gaat staan en alleen de winnaars ondervraagt.

‘Wat ging er door u heen toen u alles op zwart zette?’

‘Tja, hoe zeg je dat. Het is een combinatie van intuïtie en inzicht, hè? Dat zwarte leek onwaarschijnlijk, maar zat natuurlijk wel in de lucht. Rara avis in terris nigroque simillima cygno, zeg ik altijd maar. Zoekt u dat thuis maar even op.’

‘Én wat heeft dat u opgeleverd?’

‘Ah’, met een glimlachje, ‘dat moet ik in het midden laten, maar het is tienduizend euro. Ik citeer hier mijn grote voorbeeld Tupac Shakur: Some say the blacker the berry, the sweeter the juice.’

Intussen wijzen tal van onderzoeken uit dat hedgefondsen het de afgelopen vier jaar, en misschien wel langer, slechter hebben gedaan dan het gemiddelde. Simon Lack, een voomalig bankier van JP Morgan, rekende begin dit jaar in zijn boek The Hedge Fund Mirage nog uit dat de sector als geheel het in de afgelopen tien jaar élk jaar slechter heeft gedaan dan een typische mix van 60 procent aandelen en 40 procent obligaties. Met 2012 bijna voorbij, heeft het er alle schijn van dat het ook voor dit jaar zal gelden. Griekse gokjes of niet.

De beloningsstructuur is een van de grote boosdoeners. Hedgefondsen rekenen in de regel met forse beloningen, als vergoeding voor hun vermogen om Thucydides te googelen. Dat kost geld, en gaat van het rendement af voordat dit aan hun deelnemers wordt uitgekeerd.

Zou het beter lukken als zij normale vergoedingen zouden vragen? Geen idee. Misschien dat de sector zonder offshore-routes en afromingen een stuk minder aantrekkelijk wordt om in te werken. Loeb vergat in zijn beleggersbrief de regel te vermelden die volgt op zijn citaat van Shakur aan het begin van dit stuk.

It’s hard to be legit and still pay tha rent.

De redacteuren Maarten Schinkel en Menno Tamminga schrijven in deze wisselcolumn over economische ontwikkelingen.

    • Maarten Schinkel