Aftakeling kwelt fans op Z-side

FC Groningen leed in de Euroborg een kansloos bekerverlies tegen Ajax. De verkoop van de beste spelers kan niet altijd worden opgevangen.

Ajacied Christian Eriksen slalomt op karakteristieke wijze Paco Moorsel (links) en Maikel Kieftenbeld van FC Groningen. Foto Pro Shots

Een ijzige wind blies door Euroborg, bij een 0-3 stand voor de bezoekers uit Amsterdam. Het publiek scandeerde de naam van Erik Nevland – een makkelijk scorende Noorse spits die FC Groningen vijf jaar geleden verkocht aan Fulham.

Tussen toen en nu ging er sportief iets mis met FC Groningen, dat gisteravond op eigen veld kansloos was tegen Ajax. Alsof de laatste amateurclub uit het bekertoernooi werd gestoten, zo onthutsend zwak was het spel dat de ploeg van Robert Maaskant had laten zien.

Het moet een uiterst merkwaardige avond zijn geweest voor Nevland, 35 jaar inmiddels. Hij beëindigde vorige maand zijn carrière bij Viking FK uit Stavanger en was gisteravond eregast in het stadion waar hij, in januari 2006, het eerste officiële doelpunt maakte. Waar hij triomfen vierde met clubgenoten als Luís Suárez, Marcus Berg, Rasmus Lindgren en Bruno Silva, waar hij Fiorentina de stuipen op het lijf joeg in het toenmalige UEFA-Cuptoernooi.

In de vorm waarin FC Groningen dit kalenderjaar verkeert, had het de Noorse veteraan nog goed kunnen gebruiken. De sportieve aftakeling van de club die een jaar geleden in dezelfde Euroborg nog speelde met clubs als Feyenoord (6-0), PSV (3-0) en Ajax (1-0), doet pijn aan de ogen van de fans op de Z-Side. Maar, zei algemeen directeur Hans Nijland twee maanden geleden al eens: „het is een golfbeweging”.

De verkoop van de beste spelers, jaar in, jaar uit, kan niet altijd worden opgevangen. In Heerenveen en Alkmaar, waar de lokale profclubs net zo positief proberen te blijven bij vergelijkbare fluctuaties, weten ze er alles van. Hard werken, vasthouden aan de visie, niet in paniek raken, klinkt het telkens weer.

En toch zal het knagen in Groningen, als zondagmiddag rond kwart over vier, na Feyenoord-uit, de winterstop begint in het rechterrijtje. Maaskant volgde Pieter Huistra op om FC Groningen te voorzien van meer bluf, flair en uitstraling. Zoals hij gisteravond hoopte Ajax te onthalen in een kolkende Euroborg – opportunistisch bekervoetbal onder de „magie van de avondwedstrijd”.

De werkelijkheid was dat FC Groningen de handen mocht dichtknijpen dat de Amsterdamse strafexpeditie gisteravond stokte bij een marge van drie doelpunten, dankzij prachtige treffers van Siem de Jong, Christian Eriksen en Viktor Fischer.

FC Groningen kon er bitter weinig tegenover stellen – het is een kleurloze ploeg die het publiek geen moment kan vermaken. Het grootste talent, Virgil van Dijk, speelt in de verdediging en kan zijn ploeg, na zijn spectaculaire entree in de eredivisie, nog niet bij de hand nemen. Andere talenten, met name de Uruguayaan David Texeira en de Serviër Filip Kostic, ontwikkelen zich langzamer dan gehoopt en blijken geen waardige vervangers van verkochte sterren als Tim Matavz en Dusan Tadic.

Het levert FC Groningen een elftal op dat elke wedstrijd moet knokken voor elke meter, maar tegen Ajax was het geen partij. „Een heel vervelende avond”, vatte aanvoerder Kees Kwakman zijn gevoelens naderhand puntig samen. „Heel veel slechter kan het in elk geval niet.”

Ook trainer Maaskant, in het dagelijks leven het toonbeeld van optimisme, kon weinig hoop putten uit „een kansloze avond”. Vooraf had hij Celtic in herinnering gebracht, die sensationele zege in de Champions League op FC Barcelona van een maand geleden, waar passie het won van klasse. Maar Celtic Park is geen Euroborg. „We hebben het geprobeerd met heel veel passie, heel veel opportunisme”, zei Maaskant. „We hadden gehoopt om zo te spelen, maar daar heb ik niets van teruggezien. We hebben volkomen terecht verloren. Ajax was gewoon veel beter, zo simpel is het.”

Zo bedrukt als de stemming in het Groningse kamp was, zo opgetogen is Frank de Boer over de ontwikkelingen bij Ajax. Halverwege het seizoen, op één punt van de lijstaanvoerders in de eredivisie, staat Ajax er beduidend beter voor dan in de twee voorgaande seizoenen, waarin de club landskampioen werd. Op de dag waarop zijn ploeg in de Europa League werd gekoppeld aan Steaua Boekarest – geen onneembare horde na een Champions League-poule met Real Madrid, Manchester City en Borussia Dortmund – wandelde Ajax ook in het nationale bekertoernooi door naar de volgende ronde.

Ajax krijgt eind januari, in de kwartfinale van de beker, te maken met een zwaardere tegenstander, Vitesse – in Arnhem. Over de Roemeense tegenstander in de Europa League is trainer Frank de Boer optimistisch: „Je had het slechter kunnen treffen”, zei hij gisteren. „Maar ze staan tien punten los in de competitie en ze hebben van VfB Stuttgart gewonnen in de Europa League, dus we kunnen aan de bak.”