Pers wordt doelwit ontvoerders in Syrië

Een ploeg journalisten van de Amerikaanse zender NBC is weer vrij na hun ontvoering in Syrië. Ontvoeringen zijn nu deel van de strijd.

Uitgelaten neemt Aziz Akyavas de telefoon op. ,,We zijn net geland in Istanbul. Heerlijk hier weer te zijn.” De Turkse televisieproducer werd donderdag met vijf collega’s van het Amerikaanse televisiestation NBC ontvoerd in het noorden van Syrië. Gisteren werden ze bevrijd. Hun verhaal signaleert een zorgwekkende trend in de verslaggeving in het gebied.

„Nog geen tien kilometer ten zuiden van de grens werden we opeens tegengehouden door milities trouw aan Assad’’, vertelt Akyavas. Een strijder van het Vrije Syrische Leger die meereisde, werd gedood.

De NBC-ploeg is ervaren in Syrië en andere conflictgebieden. Akyavas heeft ruim twintig jaar ervaring, van de Balkan tot Afghanistan en Irak. De correspondent die hij begeleidde, de Amerikaan Richard Engel, is een van de bekendste verslaggevers in de Verenigde Staten.

De locatie van hun ontvoering is opvallend. De grensplaats Bab al- Hawa viel in juli al in handen van de strijders van het Vrije Syrische Leger. In diezelfde nacht en niet ver van de grensovergang liepen de Nederlandse fotograaf Jeroen Oerlemans en zijn Britse collega een kamp binnen vol internationale jihadisten. De twee werden een week vastgehouden, totdat ze door het Vrije Syrische Leger werden bevrijd.

Het gebied ten zuiden van Bab al-Hawa geldt al maanden als bevrijd. Maar sommige dorpen worden nog bezet door milities die trouw zijn aan Assad. „We werden meegenomen naar Ma’arat Misrin”, zegt Akyavas. De milities zeiden de televisieploeg als wisselgeld te willen gebruiken voor de vrijlating van vier Iraanse agenten en twee Libanezen die naar verluidt worden vastgehouden door het Vrije Syrische Leger.

Begin oktober werd in het gebied de Oekraïense journaliste Ankhar Kochneva ontvoerd. De ontvoerders zeggen te behoren tot het Vrije Syrische Leger, maar alles wijst erop dat ze criminelen zijn. De ontvoerders vragen 50 miljoen dollar.

De journalisten van NBC werden vijf dagen lang geblinddoekt en met handboeien vastgehouden. In het NBC-televisieprogramma ‘Today’ vertelde Engel dat de gevangenen moesten kiezen wie van hen als eerste geëxecuteerd moest worden. „Toen we dat weigerden, waren er namaakexecuties.” Maandag wilden de ontvoerders de journalisten verplaatsen. Toen ze weigerden te stoppen bij een wegversperring van het Vrije Syrische Leger, werden de chauffeur en zijn bijrijder gedood. De ploeg wist, op hun veiligheidsadviseur na, te ontsnappen. „We hebben juist het bericht gekregen dat ook hij veilig is”, zegt Aziz Akayavas.