Ierland hoopt op nieuw begin met olie

In de Keltische Zee bij Cork is olie gevonden. Het zou rendabel kunnen zijn. Maar de Ieren zijn voorzichtig.

Rural landscape with farmhouses in the Ring of Beara, near Allihies, Co. Cork, Ireland, Europe h. & d. zielske/Hollandse Hoogte

Ger Power, hoofd van de economische afdeling van Cork County, droomt er al van. Het Ierse Cork als een mini-Aberdeen, de Schotse oliehoofdstad. Of heel misschien zelfs een miniversie van Noorwegen. „Maar dan zonder de 14 euro voor een pint.”

In de zomer werd er bij Barryroe, vijftig kilometer voor de kust van Cork in de Keltische Zee, olie gevonden. Volgens de laatste schattingen van oliemaatschappij Providence Resources ligt er genoeg voor 1,8 miljard vaten, waarvan 31 procent gewonnen zou kunnen worden. En hoewel de Ierse oliereserve lang niet zo groot is als elders in Europa, zou de vondst binnen een paar jaar commercieel interessant kunnen zijn. Als de hoge olieprijs aanblijft.

Tony O’Reilly, topman van Providence: „De Noordzee speelde een belangrijke rol bij de revitalisering van de Britse economie in de jaren zeventig. Laten we hopen dat dit ook in Ierland zo zal zijn.” De olie die destijds voor de kust van Schotland werd aangetroffen, maakte een einde aan de Britse afhankelijkheid van olie-importen en zorgde in Schotland voor economische bloei.

Ook elders in Ierse territoriale wateren ligt gas en mogelijk olie. Met nieuwe technologische middelen, waaronder 3D-seismische data, wordt de bodem geëxploreerd. Volgend jaar begint ExxonMobil met boren in de Porcupine Basin aan de zuidwestkust, en Chrysaor aan de zuidkust.

De inwoners van Cork juichen nog niet. Ze hebben het allemaal al eens meegemaakt: Barryroe werd al in 1974 door Esso ontdekt. Ook toen rekende men zich rijk. Maar het kostte te veel om de olie en het gas aan te boren in vergelijking met de verwachte opbrengst. De O’Reilly’s hebben bovendien al vaker olie gevonden, zonder uiteindelijk resultaat. „Ik moet het eerst nog zien, dan geloof ik het”, zegt bijvoorbeeld de 62-jarige wijnimporteur Peter Keegan. En financieel administrateur Jerry Carwyn (60) zegt: „Fantastisch. Als het ook zo is.”

Bovendien, zal die olievondst wel banen opleveren? Want dat is waar deze op een na grootste stad van Ierland behoefte aan heeft. Cork is weliswaar minder hard getroffen door de economische crisis dan andere Ierse provincies – negen grote farmaceuten hebben zich hier gevestigd,evenals IT-bedrijven en het Europese hoofdkantoor van Apple; daar groeit de omzet en zijn nog banen te vinden – maar onder laaggeschoolden is de werkloosheid net zo hoog als elders: 14,8 procent. Alle aan de bouw gelieerde banen zijn verdwenen, en de detailhandel worstelt.

En zal de olie wel het vasteland bereiken? Providence is een exploratiebedrijf; de winning zal gedaan moeten worden door buitenlandse partners. Dat zou kunnen betekenen dat de olie ook via tankers naar het Verenigd Koninkrijk kan worden verscheept en de Ierse schatkist er nauwelijks iets van terugziet, en dat het aantal banen laag zal zijn, waarschuwen critici. De opbrengst voor de staat is sowieso niet hoog: er moet 25 procent belasting over de winst betaald worden, maar pas na aftrek van exploratie- en ontwikkelingskosten.

Maar Ger Power en zijn baas, de burgemeester van Cork County, Barbara Murray, zijn optimistisch. „Dit is zeker een goed nieuws verhaal voor Ierland”, zegt Murray. „Idealiter wordt de olie in Cork verwerkt”, want dat zou banen in omliggende sectoren kunnen opleveren – catering, luchtvaart, scheepvaart. Ze zullen ervoor vechten dat er vanaf de boorplatforms een pijplijn komt naar Whitegate, een diepwaterhaven met een elektriciteitscentrale en de enige raffinaderij van Ierland.

Ook John Mullins, voorzitter van de Kamer van Koophandel van Cork maar vooral ook directeur van Bord Gáis Éireann, het staatsenergiebedrijf, is hoopvol. Hij zegt: „Het kan misschien een deel van de olie die we importeren vanuit het Verenigd Koninkrijk vervangen. Nu importeren we nog 70 procent.”

Hij denkt nog grootser. Cork zou het energiecentrum van Ierland kunnen worden, de infrastructuur is er al. Hij tekent hoe er een pijplijn kan worden gebouwd naar Dublin, en hoe het grootste windmolenpark van het land, bij Newmarket, kan worden verbonden met Pembrokeshire in Wales. „Voor de Welsh en Engelsen is het goedkoper om onze onshore energie te importeren, dan de offshore energie uit Schotland.” En met een lach: „Het is bovendien een oplossing voor al die Britse gemeenten die geen windmolens willen.”

Mullins beseft dat er nu eerst moet worden gekeken hoe de Barryroe-olie gewonnen kan worden en wat de kwaliteit is. En of er belangstelling is van buitenlandse maatschappijen die verder willen investeren, zodat er boorputten geslagen kunnen worden. „Ik heb met de geoloog van Providence gesproken, en die is vol vertrouwen.” „Misschien kunnen we gas, olie en energie exporteren, zoals we nu rundvlees en zuivel exporteren”, zegt hij. „Dit kan een nieuw begin voor Ierland zijn.”

Het ministerie van Communicatie, Energie en Natuurlijke Hulpbronnen noemt de Barryroe-vondst „bemoedigend nieuws” dat het „potentieel van offshore Ireland” laat zien. Maar geeft geen commentaar tot er verder onderzoek is verricht.

    • Titia Ketelaar