Eindelijk tegengif tegen de dodelijkste kwal op aarde

Deze tentakels kunnen doden. Wie door de lange draden van de zeewesp geraakt wordt, voelt eerst een brandende pijn. Even later volgen hartkloppingen. Al binnen vijf minuten kan een slachtoffer bewusteloos raken of dood zijn. Twee onderzoekers hebben nu voor het eerst een effectieve behandeling van de zeewespbeet gevonden: een injectie met een zinkhoudende oplossing. Dat maakten ze vorige week in het wetenschappelijke tijdschrift PLOS ONE bekend. Zeewespen (Chironex fleckeri) gelden als de giftigste kwallen op aarde. Hun tentakels bevatten honderdduizenden harpoencellen, die bij aanraking elk een minidosis van het dodelijke gif injecteren. Volgens het Australische Centre for Disease Control komen jaarlijks zo’n veertig zwemmers met de tentakels van een zeewesp in aanraking. In 2007 is er voor het laatst iemand aan een beet van een zeewesp gestorven. De standaardbehandelingen werken nauwelijks, schrijven de onderzoekers, en er zijn zelfs aanwijzingen dat ze de symptomen verergeren.De onderzoekers identificeerden in het zeewespengif een eiwit dat gaten slaat in het celmembraan van rode bloedcellen. Door het gescheurde membraan lekken kaliumionen naar buiten, het bloed in. De overdosis kalium is waarschijnlijk wat het kloppen van het hart verstoort.

Het tweetal ontdekte dat een injectie met zink de werking van het eiwit tegengaat. Naast het injecteren van zink in de bloedbaan zou het misschien ook helpen om de plek van de beet in te smeren met zinkzalf, opperen de onderzoekers.

Het is misschien te vroeg om te spreken van een potent tegengif: van de acht vergiftigde muizen die met zink werden behandeld, stierven er nog steeds vier.

    • Lucas Brouwers