MetLife waarschuwt wegens lage rente

De Amerikaanse verzekeraar MetLife voorspelt minder winst in 2013. Lage rentetarieven spelen de sector parten.

Zonder veel kleerscheuren heeft de Amerikaanse levensverzekeringsmaatschappij MetLife de superstorm Sandy doorstaan. Een nettoverlies van ongeveer 90 miljoen dollar als direct gevolg van de storm die de noordoostkust van de Verenigde Staten eind oktober teisterde, drukte nauwelijks een goed financieel resultaat voor 2012, dat op basis van eerdere voorspellingen zelfs aan de hoge kant zal uitvallen.

Dat liet het bestuur van MetLife gisteren weten tijdens een eindejaarsbijeenkomst voor beleggers. De grootste verzekeraar naar marktwaarde van de VS verwacht het jaar af te sluiten met een winst van 5,5 à 5,6 miljard dollar (ongeveer 4,2 miljard euro), ofwel 5,15 tot 5,25 dollar per aandeel – een toename van 19 procent ten opzichte van vorig jaar.

Maar hoewel stormachtig weer het bedrijf nauwelijks deerde, zoekt MetLife in toenemende mate beschutting voor nadelige economische omstandigheden – met name blijvend lage rentetarieven. Want recordlage rentes die nog jaren lijken aan te houden dreigen het vermogen van financiële instellingen als MetLife om geld te verdienen onder zware druk te zetten.

De verzekeraar gaf daarom een winstwaarschuwing af voor 2013. In het scenario van lagere rentes voor langere tijd (‘lower-for-longer’) zullen de inkomsten volgend jaar aanmerkelijk lager uitvallen dan analisten tot nog toe hebben aangenomen, aldus MetLife. Het bedrijf verwacht volgend jaar 5,5 tot 5,9 miljard dollar te verdienen, ofwel 4,95 tot 5,35 dollar per aandeel – minder dan de 5,47 per aandeel die analisten hadden voorspeld.

Verzekeraars kunnen geld verdienen door hun premie-inkomsten te beleggen, en hogere opbrengsten te bereiken dan de uitkeringen die ze uitbetalen. Maar bij blijvend lage rentes is dat moeilijker, dus MetLife werkt aan strategieën om de inkomsten op andere manieren op peil te houden – waaronder uitbreiding in andere regio’s, vooral in Azië.

„Tegen het licht van lagere rentes voor langere tijd, hebben we een verhoogde urgentie voor onze strategische initiatieven”, zei Steven Kandarian, bestuursvoorzitter van MetLife, tijdens een teleconferentie met analisten. Eerder deze week bevestigde Ben Bernanke, voorzitter van het Amerikaanse stelsel van centrale banken, de Federal Reserve, dat rentetarieven uiterst laag zullen blijven tot zeker medio 2015.

MetLife wil meer dividend kunnen uitkeren aan zijn aandeelhouders, en aandelen terugkopen om de vermogensopbrengst op te drijven – maar heeft daarvoor geen toestemming van toezichthouder de Federal Reserve, omdat de financiële instelling onvoldoende is gekapitaliseerd. Begin dit jaar kwam MetLife niet door een stresstest voor banken. Het was de enige verzekeraar die aan de banktest werd onderworpen, omdat het een kleine online bank bezit.

De verzekeraar wil sinds een jaar van zijn banklicentie af, zodat het onder minder stringente toezichtregels valt. Deze week kreeg het bedrijf toestemming om de banktegoeden in zijn beheer, ter waarde van zo’n 6,5 miljard dollar, te verkopen aan GE Capital, een divisie van General Electric. Maar zelfs als MetLife geen bank meer is, bestaat de kans dat de ‘Fed’ het bedrijf zal aanmerken als een financiële instelling die van materieel belang is voor het financiële stelsel. In dat geval blijft de Fed betrokken als toezichthouder.

    • Frank Kuin