Een blanco verleden en een frisse start

Blanco Pro Cycling is de nieuwe naam van de voormalige Raboploeg. Bij de teampresentatie op Fuerteventura was de sfeer opperbest.

De promotiefilm draait, van een wielrenner in een nagelnieuw zwart-blauw-wit shirt, trainend in het vulkaanlandschap van het Canarische eiland Fuerteventura. Of even later poserend voor een spetterende fotoshoot. ‘New team, fresh start, blank canvas’, luidt de begeleidende tekst, ingesproken door de Australische renner Mark Renshaw.

De schuifdeuren van de sportbar van Resort Playitas staan tegen achten ’s avonds open bij de presentatie van het Blanco Pro Cycling Team, de opvolger van de voormalige Raboploeg. Nieuwe naam, nieuwe kleuren, nieuwe leiding. En een andere sfeer. Renners en begeleiding zitten ontspannen onderuit in zitzak of bankstel. Toeristen lopen rustig binnen. Iets te eten of drinken? “Pizza en een biertje”, zegt Richard Plugge, die per 1 januari 2013 Harold Knebel opvolgt als directeur van de ploeg. Hij koestert het informele karakter. „Knullig? Het hoeft allemaal niet zo ingewikkeld, sport is het zakenleven niet. En dit is een sportploeg. Misschien straalden we dat in het verleden wel te weinig uit.”

Hoe anders was het bij de vorige zeventien presentaties van de grootste Nederlandse wielerploeg, strak geregisseerde bijeenkomsten in immense zalen van de Efteling, Rotterdam Ahoy of het hoofdkantoor van sponsor Rabobank. ‘Pure strijdlust’, ‘Tijd voor talent’ of ‘Van verbazing naar verwachting’, luidden de motto’s die ex-bankier Knebel zijn renners dan meegaf. „Wij staan aan de vooravond van iets moois”, zei Rabotopman Bert Bruggink toen de bank eind 2010 de toezegging deed het sponsorcontract te verlengen tot en met 2016. „De familie is compleet”, concludeerde Knebel vorig jaar, toen er met de vrouwenploeg rond Marianne Vos erbij in totaal 71 renners op het podium stonden.

Tot die zwarte vrijdagochtend 19 oktober, toen de Rabobank abrupt besloot de sponsoring van de profploeg te staken vanwege het negatieve imago van het profwielrennen, nu weer door de dopingaffaire rond Lance Armstrong. „Het zat er misschien een keer aan te komen”, zegt kopman Robert Gesink. „Maar ik had het niet nu verwacht en zo abrupt. Het was echt een schok. Ik had het even helemaal gehad en heb een tijdje afstand genomen.”

Intussen werkten Knebel en oud-journalist Plugge, sinds afgelopen seizoen bij de ploeg als communicatiemanager, aan een doorstart. Rabobank staat nog een jaar garant voor het budget van de profs en blijft sponsor van de opleidings- en vrouwenploeg. Maar een nieuwe sponsor voor de profploeg meldde zich nog niet. „Bij onze gesprekken over de toekomst viel vaak het woord blanco”, vertelt Richard Plugge. „Zo kwamen we aan een nieuwe naam. Om drie uur [donderdagmiddag] hadden we 3.500 volgers op Twitter”, meldt Plugge bij de presentatie trots. „Het zijn er nu al 5.000”, roept iemand uit de zaal.

Aan betrokkenheid en enthousiasme van de renners ontbreekt het niet. „We sluiten een hoofdstuk af en beginnen aan iets heel anders”, zegt Gesink. De nieuwe hoofdcoach Merijn Zeeman, overgekomen van Argos, veranderde de training ingrijpend. Neem de glycogeenarme training van vandaag, ‘volle bak’ fietsen met lege maag. „Dat maakt wel wat los in de groep”, aldus Gesink. Zelf wijzigde hij zijn positie op de fiets. Alleen zijn sportschoenen hebben nog de oude kleur oranje. „Ik zocht altijd schoenen die bij mijn kleding pasten. En ik heb ongeveer mijn hele leven in het oranje gereden.”

Bij alle waardering voor de gestopte sponsor voelt Gesink, de nummer zes van de afgelopen Vuelta, ook iets van bevrijding in de nieuwe kleuren. „Je liep steeds weer tegen gezeik van vroeger aan waar wij geen moer mee te maken hebben.”

Toen een bromfietser onlangs tijdens een training ‘Rabobank dopinggebruikers’ tegen hem riep, sloeg Gesink de man op zijn helm. „Ik heb hem uitgelegd dat wij juist de dupe waren. Mijn sponsor is gestopt, mijn ploeg stond op de tocht.” Hij spreekt zich hard uit over dopegebruikers. „Ik ben geflikt door meer boeven.” Enkelen noemt hij ook bij naam: „Rebellin, Ricco, Valverde, Mosquera.”

‘Blanco’ staat wat Gesink betreft voor schone wielersport. „Ik denk dat de geloofwaardigheid er nog is.” Maar denken potentiële nieuwe sponsors dat ook? Plugge wijst op fiets- en kledingsponsor Giant, die de komende twee jaar de ploeg steunt. Zoals de ploeg eerder deze week eveneens voor twee jaar een licentie kreeg voor de WorldTour, de hoogste klasse van het profwielrennen. Maar die ene zin gisteren in het persbericht van de Rabobank liegt niet. Geen sponsor? ‘Dan houdt de ploeg na 2013 op te bestaan.’

Gesink wijst op toptalenten als Wilco Kelderman en Tom-Jelte Slagter. Op kopmannen als Lars Boom, Bauke Mollema, Theo Bos. Zelf zal hij het seizoen „vol invliegen”, in Parijs-Nice. De voorjaarsklassiekers slaat hij over, om zich goed te kunnen voorbereiden op zijn debuut in de Giro, waar hij met Kelderman en Steven Kruijswijk voor het klassement gaat. „Proberen op het podium te komen”, zegt Gesink die daarna naar de Tour doorgaat, met Mollema en Laurens ten Dam. „Ik ga er vanuit dat we vóór de Tour een sponsor hebben.”

Blanco verleden, frisse start, andere sfeer? Gesink: „Uiteindelijk komt het toch altijd neer op prestaties, niet op mooie verhalen vertellen.”

    • Maarten Scholten