Delta Air Lines voor een schijntje op Heathrow

Delta Air Lines heeft voor een schijntje op luchthavenHeathrow een plek op de eerste rang verworven. Singapore Airlines daarentegen heeft tweederde van de 1 miljard dollar die de maatschappij twaalf jaar geleden uitgaf om de minderheidspartner in Richard Bransons Virgin Airlines te mogen worden, in rook zien opgaan.

Delta neemt dit belang van 49 procent nu over tegen een fikse korting ten opzichte van de bedragen die doorgaans worden neergeteld voor start- en landingsrechten op de belangrijkste luchthaven van Londen. Dat moet ertoe kunnen bijdragen dat de nieuwe joint venture een succes wordt.

De luchtvaartsector is bezaaid met de brokstukken van mislukte allianties over de hele wereld. Het nu verbroken verbond tussen Singapore Airlines en Virgin is slechts het jongste voorbeeld. Het belang van Swissair in Sabena eindigde met het faillissement van de Belgische luchtvaartmaatschappij in 2001. Het belang dat het Braziliaanse Varig nam in Pluna, de nationale luchtvaartmaatschappij van Uru-guay, heeft de laatste niet kunnen redden; eerder dit jaar heeft de Uruguayaanse regering het concern geliquideerd.

Het kan beleggers in Delta daarom vergeven worden dat ze enige scepsis aan de dag hebben gelegd over de bedenksels van topman Richard Anderson. Niet alleen is het lastig met succes een verbond van twee luchtvaartmaatschappijen tot stand te brengen; eerder dit jaar nam Delta de hoogst ongebruikelijke stap om 150 miljoen dollar uit te geven aan een olieraffinaderij.

De Virgin-transactie lijkt verrassend genoeg minder riskant. Hoewel Virgin Atlantic vorig jaar 128 miljoen dollar heeft verloren, werden zijn weinige start- en landingsrechten op Heathrow door velen begeerd. Zakenbank JP Morgan schat de waarde daarvan op 880 miljoen dollar, op basis van recente cijfers van Air Canada en Lufthansa.

De zwakke positie van Delta op de drukste luchthaven van Londen – de maatschappij had daar slechts 0,3 procent van de start- en landingsrechten in handen – was ook een steeds groter nadeel geworden in de concurrentiestrijd met American Airlines en British Airways op de populaire trans-Atlantische zakenroute. British Airways beschikt over ruim de helft van de start- en landingsrechten op Heathrow.

Het is ook een betrekkelijk goedkope deal voor Delta. De Amerikaanse luchtvaartmaatschappij heeft 3,2 miljard dollar in kas en is er sinds eind 2009 in geslaagd haar langetermijnschuld met bijna 5 miljard dollar omlaag te brengen. Bovendien werd de overnameprijs van 360 miljoen dollar ruimschoots goedgemaakt door de reactie van beleggers. De marktwaarde van Delta is na de bekendmaking van de deal met ongeveer 500 miljoen dollar gestegen.

Het nieuwe bondgenootschap zal waarschijnlijk pas op de langere termijn vruchten afwerpen, maar kende in elk geval een vrij soepele start.

Breakingviews is een dagelijks financieel commentaar uit het buitenland. Vertaling Menno Grootveld.

    • Christopher Swann