Schone dames in witte badpakken: New Yorkse Lady Life Guards in 1940

Als je zeventig jaar geleden op Manhattan Beach in New York bijna verdronk, had je één gelukje: je werd gered door een schone, dappere dame in wit badpak. In dit filmpje, dat onlangs opdook uit een archief, is te zien hoe de Lady Life Guards werden onderworpen aan een zeer strenge training.

Niet iedereen was in de wieg gelegd voor het werk als strandwacht. De honderden jonge vrouwen die zich aanmeldden voor de taak van levensredder moesten eerst een strenge test doorstaan waarin hun gezondheid en lenigheid werden vastgesteld. Vervolgens werden ze grondig onderzocht door de stranddokter. De vrouwen die slaagden moesten zich in een rechte lijn opstellen op het strand zodat een badmeesteres en de ‘kapitein’, het mannelijke hoofd van de vrouweneenheid, de dames nog eens konden inspecteren.

En toen begon het grote afzien pas. De vrouwen moesten snel kunnen zwemmen zonder moe te worden, ze moesten het slachtoffer op verschillende manieren kunnen dragen en hem zonodig reanimeren. Dagenlang deden ze onder toeziend oog van hun mannelijke leermeesters oefeningen met elkaar. Tot ze het uiteindelijk echt schopten tot Lady Life Guard en ze een verdrinkende jongen redden - wie denkt dat dramatische televisie met effectbejag iets van deze tijd is, heeft het mis.

    • Mirjam Remie