Vergeven we hem wel of niet?

R&b-ster Chris Brown treedt vanavond op in de Ziggo Dome. In 2009 mishandelde hij zijn ex Rihanna, maar dat is voor de fans geen probleem.

30 Nov 2012, Basel, Switzerland --- Chris Brown performs at the St. Jakobshalle in Basel in Basel, Switzerland. Pictured: Chris Brown --- Image by © Splash News/Splash News/Corbis © Splash News/Splash News/Corbis

Vanavond staat Chris Brown in het bijna uitverkochte Ziggo Dome. Dat betekent dat zo’n 15.000 mensen – over precieze verkoopaantallen laat Mojo Concerts zich niet uit – een kaartje hebben voor het optreden van de r&b-ster. De Nederlandse show is daarmee de best verkopende show van zijn Europese Carpe Diem tour.

Dat is op het eerste gezicht niet direct vreemd, Chris Brown (23) is een van de meest succesvolle r&b-artiesten van het afgelopen decennium. Hij tekende zijn eerste platencontract bij Jive Records toen hij 15 was en bestormde binnen een jaar de Amerikaanse pop- en r&b-hitlijsten met single Run It. Door zijn danskunsten sprak men over ‘de nieuwe Michael Jackson’. En nog voor zijn 18de werkte Brown met grote namen als Kanye West, T-Pain en Will.i.am.

Maar Brown is niet alleen een man van succes. In februari 2009 kwam hij groot in het nieuws toen hij zijn toenmalige vriendin, popster Rihanna, in elkaar sloeg. De foto van haar gezwollen gezicht verscheen overal op internet en het politierapport vol vreselijk details over de mishandeling is met één Google-opdracht te vinden.

Vanavond hebben in Nederland 15.000 mensen er ruim 50 euro voor over om hem live te zien. Brown is weer terug aan de top. Maar daar is niet iedereen blij mee. Veel mensen hebben hem de mishandeling nog niet vergeven. Zij grijpen dan ook ieder artikel over Brown aan om de discussie weer aan te zwengelen. Ze menen dat hij verbannen moet worden uit de muziekwereld. Engelse tegenstanders plakten uit protest stickers met de tekst ‘pas op, deze man slaat vrouwen’ op Browns laatste cd toen deze net in de winkel lag. In Zweden plakten boze mensen foto’s van Rihanna’s gezwollen gezicht op de posters van zijn Carpe Diem tour.

Ook tijdens de uitreiking van de Grammy’s begin dit jaar was er reuring. Exact drie jaar na het incident werd de muzikant met twee prijzen en een optreden gelauwerd op het hoogste podium van de Amerikaanse muziek. Absurd vonden een aantal bekende Amerikanen en muziekjournalisten het, om hem zo snel weer toelaten. Daarmee geef je een verkeerd precedent voor de jeugd en dit was een klap in het gezicht van iedereen die ooit met huiselijk geweld in aanraking was gekomen.

Aan de andere kant staan zijn fans. Zij hebben hem de mishandeling wél vergeven. Hij heeft immers boete gedaan (taakstraf van zes maanden en een proeftijd van vijf jaar) en zijn leven gebeterd. Ze hielpen zijn laatste cd Fortune dan ook in een keer naar de nummer één positie van de Amerikaanse Billboard 100. Zij steunen hem en verdedigen hem met ongekende felheid wanneer hij in hun ogen wordt aangevallen.

Dat zijn fans hem zijn misstap vergeven, komt volgens Arno van der Hoeven, die als promovendus aan de Erasmus Universiteit onderzoek doet naar fans van muziek en voetbal, omdat iedere fan zijn of haar eigen verhaal creëert rond een idool: „Een fan focust zich op de elementen die hem of haar aanspreken en kan andere, mindere elementen negeren of goedpraten.” In het geval van Brown kan dit volgens Van der Hoeven betekenen dat de ene fan zich misschien juist identificeert met zijn agressiviteit en de ander zich juist richt op de moeilijke tijd die Brown achter zich heeft gelaten en het feit dat hij nu weer mooie muziek maakt.

Maar het is niet alleen de mishandeling die Brown een negatief imago geeft. Op de controverse die zijn optreden bij de Grammy Awards in februari veroorzaakte, reageerde Brown op Twitter met „HATE ALL U WANT BECUZ I GOT A GRAMMY Now! That’s the ultimate FUCK OFF!” De tweet werd niet lang na plaatsing verwijderd toen hij (of zijn pr-team) zich realiseerde dat een ‘fuck off’ in kapitalen op Twitter niet bijdraagt aan een beter, minder gewelddadig imago. Maar toen was een screenshot van het berichtje al lang viral gegaan.

Dat was niet de enige misstap in Browns imagorehabilitatie. Vorig jaar gooide hij een stoel tegen het raam van zijn kleedkamer bij ABC omdat de presentatrice van Good Morning America in de uitzending naar zijn smaak te veel naar de mishandeling had gevraagd. Afgelopen Halloween veroorzaakte hij ophef met zijn volgens velen smakeloze en racistische kostuum (hij en zijn crew waren verkleed als ‘Arabische terrorist’).

En vorige week nog moest hij zijn volledige Twitteraccount deleten na een discussie met Amerikaanse comédienne Jenny Johnson, die volledig uit de hand liep. Browns aanhang meende dat zijn verbale agressie in het laatste geval – hij noemde de comédienne een hoer en zei zijn ontlasting in haar oog te willen deponeren – werd uitgelokt door de vrouw die hem al sinds zijn arrestatie in 2009 op Twitter provoceert. Maar zijn tegenstanders zien zijn felle reactie op haar kritiek als het ultieme bewijs dat Brown niet is gerehabiliteerd.

Rihanna is inmiddels weer terug bij Brown, ze heeft het nog niet officieel bevestigd, maar de intieme foto’s op haar Instagram spreken boekdelen. En ook vóór de reünie gaf Rihanna al vaker aan zelf niet meer met het verleden bezig te zijn en dat ze niet eeuwig als slachtoffer gezien wil worden.

Rihanna’s vergiffenis wordt verschillend geïnterpreteerd. Browns fans zien het als de ultieme bevestiging dat hij toch echt een beter mens is geworden. Het andere kamp classificeert het als een klassieke stap van een vrouw die is mishandeld en vinden geen goed voorbeeld voor háár miljoenen fans.