Ideaal verlengstuk van de bondscoach

Nederland heeft zich op de Champions Trophy geplaatst voor de halve finale. Aanvoerder Klaas Vermeulen liet zich voor het eerst gelden.

Captain Klaas Vermeulen of The Netherlands runs with the ball during the second quarter final match against New Zealand at the Men's Hockey Champions Trophy in Melbourne on December 6, 2012. The Netherlands won the match 2-0. AFP PHOTO/Paul CROCK IMAGE STRICTLY RESTRICTED TO EDITORIAL USE - STRICTLY NO COMMERCIAL USE AFP

Zonder zich overmatig in te spannen heeft het Nederlands hockeyteam de laatste vier in de Champions Trophy bereikt. De ploeg van bondscoach Paul van Ass versloeg Nieuw-Zeeland vanochtend in de kwartfinale in Melbourne met 2-0 door doelpunten van Jeroen Hertzberger en Billy Bakker.

Probleemloos door naar de halve finale. En toch vond de nieuwe aanvoerder Klaas Vermeulen het nodig om in de rust zijn team op scherp te zetten. „Ik miste de energie en de overtuiging in de eerste helft. Paul was daar ook vrij stellig in. Hij was na één minuut klaar met zijn verhaal in de rust, toen heb ik het woord genomen. Het was al vanaf het begin duidelijk dat we meer tegen onszelf zouden komen te spelen dan tegen de tegenstander. We dreigden daarmee in de problemen te komen.”

Het was, zegt Vermeulen in een telefonische reactie vanuit Australië, „voor het eerst” dat hij zich heeft laten gelden in zijn nieuwe rol als captain. De 24-jarige speler van Amsterdam kreeg de rood-wit-blauwe band om zijn arm geschoven na het vertrek van Floris Evers. Voor de bondscoach was het snel duidelijk wie zijn verlengstuk moest worden in het veld. Zo was het al toen Vermeulen in Jong Oranje zat en Van Ass daar zijn coach was.

Van Ass vond dat zijn team vandaag in de eerste helft de overwinning veilig had moeten stellen, maar het bleef bij de openingstreffer uit een strafcorner van Jeroen Hertzberger. Vandaar de lichte frustratie in de rust. Van Ass: „Ik zei: jongens, ik kan niet alles blijven voorkauwen. Regelen jullie het onderling maar. En dat heeft Klaas goed opgepakt.” Vermeulen beschikt volgens Van Ass over natuurlijk leiderschap. „Hij verliest daar geen energie mee, die krijgt hij er juist van. Hij loopt nooit weg van zijn verantwoordelijkheid en ligt goed in de groep. Hij roept dus geen weerstand op, ook al is hij nog jong.”

Taco van den Honert, coach bij Vermeulens club Amsterdam, is „een ontzettende fan” van de geboren Utrechter. „Zeer terechte keuze om hem aanvoerder te maken. Het prettige is dat hij vreselijk goed kan hockeyen, maar daarin niet doordraaft. Hij zorgt altijd dat hij eerst zijn zaakjes op orde heeft. Voor een aanvallend team als Amsterdam, en ook het Nederlands elftal, is het heel belangrijk om zo iemand achterin te hebben.”

Toch is Vermeulen bij Amsterdam geen aanvoerder. Dat is de nog jongere Billy Bakker (23), die vandaag na een individuele actie van Sander de Wijn de 2-0 maakte. Van den Honert: „Billy is een echte Amsterdammer, vandaar. En Klaas pakt die leidersrol toch wel op. Daar heeft hij die band niet voor nodig. Hij praat toch wel.”

En dan word je als aanvoerder van Nederland ook geacht een mening te hebben over de nieuwe opzet van de Champions Trophy. De groepsfase diende slechts om te bepalen wie tegen wie uitkwam in de kwartfinales. „Dat ging natuurlijk nergens over”, zegt Vermeulen, die zich aansluit bij de kritiek dat wedstrijden in de groepsfase ‘oefenpotjes’ zijn geworden. „Daar moet nog maar eens over vergaderd worden. Voordeel is wel dat we nu een extra knock-out ronde hadden. Dat brengt toch een andere emotie met zich mee.” Kwartfinales zijn schaars in het interlandhockey.

Nieuw-Zeeland maakte het de Nederlandse hockeyers geen moment lastig. De ploeg was een schim van het team dat op de Champions Trophy vorig jaar Nederland op eigen bodem in Auckland in de poulefase op 3-3 hield. In de finale om de bronzen medaille streden de Black Sticks toen opnieuw met het mes tussen de tanden, maar Nederland won met 5-3.

Dankzij de nieuwe toernooiopzet is er nu voor Nederland een rode loper naar de finale uitgerold. De ploeg van Paul van Ass trof met Nieuw-Zeeland de nummer vier uit de andere poule. In de halve finale speelt Nederland tegen de nummer drie uit zijn eigen poule: Pakistan. Die Aziatische hockeygrootmacht van weleer, die eerder deze week met gemak werd verslagen door Nederland, won vannacht van Duitsland. De olympisch kampioen was met een opleidingsteam afgereisd naar Australië.

Nederland speelt zaterdagochtend in de halve finale tegen Pakistan. De andere halve eindstrijd gaat tussen India, dat vanochtend het tegenvallende België van de nieuwe bondscoach Marc Lammers uitschakelde, en de winnaar van het kwartfinaleduel Australië-Engeland.