Met 243 mln jaar oudste dino ooit - zeggen vinders

Manzoor Bhat, M.S., Ph.D. holds one of his NCPI Knockout mice on Tuesday, July 3, 2001. Bhat and his team generated these mice in their labs at the Mount Sinai School of Medicine in New York City, and have used them to test the affects of paralysis. Photographer: Daniel Acker. Bloomberg News. Bloomberg News

De ontdekking van deze Nyasasaurus is ontzettend belangrijk of volstrekt ónbelangrijk voor de vroege evolutie van dinosauriërs. Volgens de paleontologen die zijn fossiel vandaag beschrijven in Biology Letters is het de oudste dinosaurus die ooit gevonden is. Of misschien toch geen echte dinosaurus. Aan zijn drie rugwervels, drie staartwervels en een opperarmbeen is dat net niet met zekerheid vast te stellen. Nyasasaurus, hier op de voorgrond, was zo groot als een flinke hond. Achter hem scharrelen wat plantenetende rynchosauriërs. Nyasasaurus is vernoemd naar het Nyasa-meer in Tanzania waar de fossielen gevonden zijn. De versteende resten werden al in de jaren 30 opgegraven, maar tot nu toe lagen de fossielen onbeschreven in het Natural History Museum in Londen.

De Nyasasaurus-fossielen zijn 243 miljoen jaar oud. Het oudste fossiel waar paleontologen zeker van durven te zeggen dat het een dino is, is 230 miljoen jaar oud. Kort daarna evolueerden de drie grote dinogroepen die tot hun uitsterven 65 miljoen jaar geleden over de aarde zouden heersen: de langnekdino’s (sauropoden), de voornamelijk vleesetende tweepoters (theropoden) en snaveldino’s (ornithishia).

„Als Nyasasaurus een vroege dinosaurus is, zou dat betekenen dat dino’s tien miljoen jaar lang zeldzaam en gelijkvormig zijn gebleven voordat hun stamboom plots explosief vertakte”, schrijft paleontoloog Steve Brusatte van Columbia University in een e-mail. Maar als Nyasasaurus slechts een nauwe verwant blijkt, biedt dit fossiel niets nieuws. „We hebben al een dinoverwant uit die tijd: Asilisaurus.”

    • Lucas Brouwers