Met digitale pet rond voor onderzoek

Met crowdfunding haalde farmacoloog Ethan Perlstein vorige week een recordbedrag binnen. Hij kan nu drie maanden een analist betalen.

Ethan Perlstein kan verder met zijn onderzoek. Vorige week haalde hij 25.000 dollar op om de effecten van amfetaminen op het zenuwstelsel te bestuderen. Bijzonder is dat Perlstein zijn geld niet krijgt van een subsidieverstrekker of rijke geldschieter, maar van 385 donateurs die Perlstein steunden met bedragen variërend van een tientje tot duizend dollar.

Crowdfunding heet deze digitale manier van collecteren. Creatievelingen experimenteren er al jaren mee, maar voor wetenschappers is het een relatief nieuw fenomeen. Het idee is dat grote projecten kunnen worden gefinancierd met veel kleine bijdragen. Donateurs ontvangen voor hun bijdrage een speciaal bedankje, of een ander privilege. Een gesigneerde foto van de onderzoeker op expeditie bijvoorbeeld, toegang tot een digitaal labjournaal of een rondleiding door het lab.

Perlstein is van plan om met radioactief gelabelde amfetaminen te bekijken in welke delen van het muizenbrein deze stoffen werkzaam zijn. Fundamenteel onderzoek dus. Van het ingezamelde geld kan hij drie maanden een analist betalen.

Financieringsproblemen waren voor Perlstein de voornaamste reden om met crowdfunding te beginnen. Bij de achttien subsidieaanvragen die hij vorig jaar indiende, werd hij niet één keer uitgenodigd voor een gesprek, liet hij vorige maand weten aan Naturejobs. „Mijn vorige beurs was in september op en aan het eind van volgende maand eindigt mijn dienstverband bij Princeton”, zegt hij nu via Skype. „Ik zocht naar een manier om mijn experimenten toch voort te zetten.”

De 25.000 dollar die Perlstein ophaalde is een recordbedrag. „Ethan mocht in zijn handen knijpen als hij tienduizend dollar op zou halen, dacht ik aan het begin van zijn campagne”, zegt Zen Faulkes. Faulkes is hersen- en gedragsbioloog bij de University of Texas-Pan American en heeft zelf ervaring met crowdfunding. Een week geleden was Faulkes op expeditie in Florida waar hij naar rivierkreeften en zandkrabben zocht. Het geld voor zijn reis en verblijf, in totaal 1.750 dollar, zamelde hij in via het internationale crowdfundingcollectief SciFund.

Faulkes ziet crowdfunding als een manier waarmee onderzoekers aan microkredieten kunnen komen. „Traditionele fondsen laten deze categorie subsidies vaak liggen. Het kost hen evenveel tijd en papierwerk om een subsidie van 5.000 dollar toe te kennen als eentje van 50.000”

Ook in Nederland gaan wetenschappers met de digitale pet rond. Een maand geleden ging Flintwave van start, een platform waar vier onderzoekgroepen nu geld inzamelen. De witgejaste aanpak oogt wat stijfjes, zeker vergeleken met die van het internationale SciFund, dat bol staat van amateuristisch enthousiasme, inclusief zelfgeschreven raps.

Cardioloog Folkert Asselbergs van het UMC Utrecht is één van de Nederlandse onderzoekers die via Flintwave om geld vragen. Hij hoopt 40.000 euro op te halen voor zijn onderzoek aan een zeldzame, erfelijke hartspierziekte. „Subsidieverstrekkers zijn conservatief”, licht hij toe. „Ze willen zeker weten dat een project een succes wordt en vragen daarom om pilotdata. Maar geld om die gegevens te genereren krijg je niet. Als onderzoeker kom je zo in een vicieuze cirkel terecht.”

Na een maand fondsen werven staat de teller van Asselbergs project pas op 480 euro, ingelegd door negen donateurs. „We krijgen veel bezoekers, ongeveer 2.500 tot nu toe, maar het aantal mensen dat daadwerkelijk geld overmaakt valt tot nu toe tegen.” Asselbergs gaat nu manieren zoeken om de campagne nieuw leven in te blazen. „Marketing is een vak.”

Denk vóórdat je begint goed na over je campagne, is de les die Mieke Roth heeft getrokken uit haar korte ervaring met crowdfunding. Roth is zelfstandig wetenschappelijk illustrator. Vorige week stopte Roth al na vijf dagen met geld inzamelen voor haar project ‘Nijlkrokodil 2.0’. Roth vroeg om 30.000 om een nijlkrokodil te ontleden en vervolgens digitaal weer te reconstrueren.

Het idee daarvoor ontstond in september. Twee maanden later begon ze al geld in te zamelen. „Veel te snel”, zegt Roth nu aan de telefoon. „Vergis je niet, het is net zo moeilijk om veel kleine bedragen binnen te halen als één grote subsidie.”

Binnenkort begint Roth opnieuw. Internationaal, en beter voorbereid.

    • Lucas Brouwers