Mario's vader brengt Wii U aan de man

Nintendo’s nieuwe spelcomputer Wii U móet een succes worden. De Japanse fabrikant zond topontwerper Shigeru Miyamoto naar Europa om het ding te promoten.

Japanese video game Designer Shigeru Miyamoto poses with men dressed as Mario Bros characters during a tribute in Gijon, October 25, 2012. Miyamoto will be awarded the 2012 Prince of Asturias Award for Communication and Humanities. The Prince of Asturias Awards are held annually since 1981 to reward scientific, technical, cultural, social and humanitarian work done by individuals, work teams and institutions. REUTERS/Felix Ordonez (SPAIN - Tags: ENTERTAINMENT SOCIETY) REUTERS

De Japanner Shigeru Miyamoto (60) is de peetvader van de computergames. Hij bedacht wereldhits als Super Mario, Donkey Kong, Pikmin en Zelda. En hij was verantwoordelijk voor populaire spelcomputers als de GameBoy, de NES, de Wii en Nintendo’s DS en 3DS. Niemand heeft meer betekend voor zowel de hardware waarop miljoenen mensen over de hele wereld games spelen als de spelletjes zelf.

Nintendo stuurde zijn boegbeeld vorige maand naar Parijs voor interviews met de Europese pers. De aanleiding is de lancering van de Wii U. Nintendo’s opvolger van de succesrijke Wii is hier vanaf morgen te koop. Wordt het apparaat net zo’n succes als de Wii, waarvan 97 miljoen exemplaren zijn verkocht? „De Wii U is een volgende stap om het leven in de huiskamer nog comfortabeler te maken”, zegt Miyamoto in een chique hotel bij de Parijse opera.

De bekende witte bewegingscontrollers zijn gebleven, nieuw is de GamePad. Dat is een los aanraakscherm met knoppen dat in contact staat met het kastje onder de televisie. Die GamePad biedt extra mogelijkheden – nieuwe soorten games waarbij de ene speler niet ziet wat de ander doet, alsmede internet- en sociaal mediagebruik – maar hij werkt ook als afstandbediening voor de tv.

Van de lancering van de Wii U hangt heel veel af voor Nintendo. Het Japanse bedrijf heeft het op dit moment niet gemakkelijk. Vorig jaar leed Nintendo voor het eerst verlies: 531 miljoen dollar (411 miljoen euro). Verder valt de verkoop van de 3DS tegen (nieuwe handcomputer met 3D-scherm), is de concurrentie van andere gameapparaten moordend en heeft de Japanse export te lijden onder een sterke yen.

Nintendo zet nu een ongekende stap om met de Wii U snel marktaandeel te winnen. De producent verkoopt zijn nieuwe spelcomputer onder de kostprijs (voor circa 300 euro). Sony en Microsoft doen dat al langer. Het idee is dat het verlies op het apparaat wordt goedgemaakt met winst op de software.

„Te veel details kan ik als lid van het Nintendo-management niet geven”, zegt Miyamoto, gekleed in een zwart colbert met een kleurig SuperMario-shirt. „Het was dit keer erg lastig de juiste adviesprijs te bepalen. Zijn we betaalbaar? Wat is de verwachte verkoop? Zijn de nieuwe gametitels goed genoeg om mensen over de streep te trekken? Uiteindelijk denk ik dat het moet lukken, gezien de mogelijkheden van het apparaat.” En, met een knipoog naar de iPad van Apple: „Je kunt twee Wii U-systemen kopen voor de prijs van één populair soort tablet; dus ik geloof niet dat we te duur zijn.”

Toen Nintendo in 2006 met de Wii op de markt kwam, ging het de strijd aan met Sony’s Playstation en Microsofts Xbox – om die strijd glorieus te winnen. Sindsdien is de markt voor videogames een stuk complexer geworden. De Playstation 3 en de Xbox 360 zijn niet alleen sterk gemoderniseerd en uitgebreid met bijvoorbeeld bewegingsdetectie (Kinect van Microsoft). Ook maakte digitale distributie een reuzensprong en kopen consumenten nu massaal kleine spelletjes voor smartphones en tablets, waardoor Nintendo’s sterke positie verslapte.

Miyamoto: „Voor een enorm aantal mensen is het heel gewoon geworden om smartphones, netbooks en tablets in de huiskamer te gebruiken. Hetzelfde geldt voor de acceptatie van touchscreens. In die zin is de Wii U een volgende stap om het leven in die kamer nog comfortabeler te maken.” De huiskamer. Voor de Wii stonden spelcomputers op tienerkamers. Nintendo bracht het apparaat naar de woonkamer. „Met de Wii wilden we alle familieleden bereiken, ongeacht hun eerdere ervaring met videogames. Vandaar ook de toevoeging van dingen als een kalender en een berichtendienst: moeder kon dan een bericht voor haar kinderen achterlaten.”

Helaas voor Nintendo: dat soort dingen doen mensen juist níet met de Wii. Voor Miyamoto een reden er bij de opvolger een schepje bovenop te doen. „Het aanzetten van de tv bleek de grootste horde. Voor een nieuw systeem wilden we die afhankelijkheid van het tv-toestel verminderen door een eigen venster te bouwen, onafhankelijk van de tv te bedienen. Tegelijk zochten we manieren om nieuwe trends in te lijven, zoals de opmars van HD-tv’s en internetgebruik in de huiskamer. Onze ervaring met touchscreentechnologie deed de rest.” Gamen met twee schermen is sinds kort ook mogelijk bij de PS3 en Xbox 360, maar dan met extra apparatuur.

Doet zo’n extra schermpje geen afbreuk aan Nintendo’s concept? „Nee, we zijn altijd uitgegaan van het unieke van onze producten, hardware en software. Het moet altijd de moeite waard zijn om juist voor Nintendo te kiezen.” Miyamoto noemt ook zijn filosofie achter het product van belang. „De GamePad is integraal onderdeel van het Wii U-concept, en geeft iedereen exact hetzelfde entertainment, voor hetzelfde geld.”