Vriendelijke reus is een raadsel

Graziano Pellè is opgebloeid bij Feyenoord. De spits won van zijn oude club AZ.

Redacteur Voetbal

Alkmaar. Een treffender illustratie was bijna niet denkbaar: Graziano Pellè die handtekeningen uitdeelt aan fans van AZ. De altijd glimlachende Italiaan had kort daarvoor de assist gegeven waaruit Tonny Vilhena Feyenoord in Alkmaar op voorsprong had gezet. Maar, zoals AZ-directeur Toon Gerbrands voor het duel tussen AZ en Feyenoord (0-2) al had gezegd: „Pellè heeft bij AZ geen enkele vijand.”

Graziano Pellè, ondoorgrondelijk raadsel voor trainers. Alkmaarse cynici zouden zeggen dat hij gisteren namens Feyenoord deed waar hij goed in was: géén doelpunt maken. Maar daarvoor heeft hij te veel krediet opgebouwd, ook in Alkmaar, waar hij van 2007 tot 2011 onder contract stond. Louis van Gaal, Ronald Koeman, Dick Advocaat, Gertjan Verbeek, allemaal raakten ze onder de indruk van de grote, sterke Italiaan: zijn balvastheid, kopkracht, de rust in zijn spel. „De Pellè die we bij Feyenoord zien is de Pellè die wij hadden gescout als opvolger van Arveladze”, zegt Gerbrands, zonder afgunst. Ook hij gunt de Italiaan het beste.

Op aanraden van Van Gaal maakte AZ in 2007 zes miljoen euro over aan Lecce om de spits naar Alkmaar te halen. Een recordinvestering voor AZ, destijds geleid door Dirk Scheringa. Terugkijkend vindt Gerbrands het nog altijd „wonderlijk” wat er in de vier jaar daarna gebeurde met Pellè, de vriendelijke reus uit San Cesario di Lecce. „Er viel niets op hem af te dingen”, zegt Gerbrands. „Aardige vent, traint goed, altijd positief, geeft nooit op: een prof zoals je wilt hebben. Alle trainers die hem bij AZ leerden kennen overkwam hetzelfde: deze jongen kan voetballen.”

Er was maar één probleem: Pellè scoorde nauwelijks. Niet als huurling, niet als basisspeler en evenmin als invaller. Als een visser die elke avond met een lege emmer thuiskomt. „En goals is toch waar je een spits op afrekent”, zegt Gerbrands.

De lijst van clubs die Pellè de kans boden is indrukwekkend: eerst zijn jeugdliefde, Unione Sportiva Lecce, later Catania, Crotone, Cesena, AZ, Parma, Sampdoria. Zijn oogst was mager: slechts 34 doelpunten in 183 wedstrijden. In zijn beste seizoen (2006-2007) scoorde hij tien keer voor Cesena. In Nederland kwam hij voor AZ in 78 duels to 14 goals. Bepaald geen productie waarvoor een club zes miljoen euro uittrekt.

Totdat Feyenoord zich afgelopen zomer plotseling meldde, na een tip van een vriendje van de zoon van trainer Koeman. Die ontmoette Pellè op vakantie in Spanje en kwam er achter dat hij wel oren had naar een nieuw Nederlands avontuur. Zeker bij Feyenoord, waar zijn oude trainer inmiddels werkte. Koeman, wanhopig op zoek naar een opvolger van de Zweedse publiekslieveling John Guidetti, bedacht zich geen moment.

Hoewel het Feyenoordlegioen de nieuwste huurling aanvankelijk met scepsis begroette in de Kuip, had Koeman vertrouwen. Ondanks zijn lage productiviteit schatte Koeman hem in op „zeker vijftien” goals, al vond ook hij dat Pellè „geen Guidetti” was.

Het moet het oog van de meester zijn geweest. Want eenmaal in het shirt van Feyenoord ging de Italiaan scoren. Tien competitiewedstrijden en acht doelpunten later ligt het moyenne van Pellè hoger dan dat van Guidetti, die vorig seizoen uitgroeide tot een cultheld in Rotterdam. „Pellè is aardig onderweg in die richting”, zegt manager Joop Verschuuren van de Feyenoord Supportersvereniging. „Hij is wat rustiger dan Guidetti, meer een branieschopper. Pellè kan meer dan we hadden verwacht.”

Na een aantal schitterende doelpunten, waaronder een gedenkwaardige omhaal waarmee hij tegen Ajax op de valreep een nederlaag voorkwam, is de vraag: hoe kreeg Koeman Pellè aan het scoren? „Ik denk dat hij de Kuip als inspiratiebron gebruikt”, zegt Verschuuren. „Typisch Rotterdam: als je het slecht doet krijg je de hoon over je heen. Als je het goed doet krijg je elke dag een schouderklop.”

Ook de spitsentrainer van Feyenoord, Roy Makaay, raakte onder de indruk van de 1,93 meter lange Italiaan. „Hij doet het geweldig”, zegt de voormalige topspits van Deportivo La Coruña, Bayern München en Feyenoord. „Hij is sterk en technisch aardig onderlegd. Hij heeft geen ruzie met de bal, zoals je vaak ziet bij wat grotere spelers.” Makaay denkt dat Koeman het verschil maakt voor Pellè. „Ronald heeft hem gehaald om te spelen.” Koeman bevestigt dat: „Het heeft te maken met het vertrouwen dat een speler krijgt. En dat hij elke wedstrijd speelt. Pellè is nooit in die situatie geweest.”

Bij AZ en bij zijn Italiaanse clubs verscheen hij maar sporadisch aan de aftrap. Speelde een paar keer en verdween dan weer naar de bank. Bij AZ was de concurrentie groot: Ari, Mounir El Hamdaoui, Moussa Dembélé en later Kolbeinn Sigthórsson. „Het tekent de professionaliteit van Pellè dat hij ook zonder morren zijn rol als pinchhitter vervulde”, zei Gertjan Verbeek voorafgaand aan het duel met Feyenoord. „Het is een sociale jongen die goed in de groep lag. Hij trainde altijd prima en gaf alles voor AZ. Ik was tevreden over Pellè.”

Het bevestigt wat Gerbrands al lang wist over de gentleman uit Puglia. „Je zult geen trainer een onvertogen woord over hem horen zeggen. Iedereen gunt hem dit. Tegen alle tegenslagen in heeft hij altijd doorgezet. Zelfs toen hij in 2011 moest vertrekken omdat zijn salaris te zeer drukte op onze begroting, dacht hij mee over een oplossing. Hij is geen geldwolf.”

Zijn fans hopen dat hij alsnog slaagt. Feyenoord kan wel eens het keerpunt blijken te zijn in de loopbaan van Pellè, denkt Gerbrands. „Hij is stoïcijns, ook als een heel stadion hem uitfluit omdat hij niet scoort. Zo’n vol stadion inspireert hem juist. Misschien is het wel een omgekeerde ‘Kuipvrees’ die hem aan het scoren heeft gebracht.”