Een echtscheiding kan ook aandeelhouders pijn doen

Gebroken huwelijken zijn een onwelkome, nieuwe risicofactor voor Chinese beleggers. De beurskoers van Longfor Properties is op vorige week direct met 4 procent gedaald, na het nieuws dat het echtpaar dat het bedrijf oprichtte was gescheiden en zijn controlerende belang had gesplitst. Daardoor zijn zorgen ontstaan over een schending van convenanten. Familievetes komen tegenwoordig steeds vaker bedrijfseconomisch voor en beleggers worden meegezogen in de strijd.

Wu Yajun heeft 29 procent van de aandelen van projectontwikkelaar Longfor afgestaan aan haar ex-man en is haar positie kwijtgeraakt als rijkste vrouw van China. Beleggers waren bang dat als hij ervoor zou kiezen dit belang te verkopen, het stel niet langer meer ruim de helft van het bedrijf zou bezitten, wat zou betekenen dat er een convenantschending zou plaatsvinden en een lening misschien versneld moet worden afbetaald, aldus Barclays.

Longfor is niet het eerste Chinese bedrijf dat te maken krijgt met echtelijke twisten. De ex-vrouw van Tudou-oprichter Gary Wang wist een gerechtshof in Shanghai zo ver te krijgen dat het zijn hele belang bevroor. Door deze zaak werd de beursgang van de site voor webvideo’s een half jaar opgehouden. Nadat de firma in 2011 alsnog een beursnotering kreeg, hadden de aandelen het moeilijk. Het bedrijf werd een jaar later overgenomen door zijn grotere concurrent Youku. De oprichter van het in Shenzhen genoteerde pr-bedrijf Blue Focus wist zijn eigen positie als grootste aandeelhouder ternauwernood overeind te houden, nadat hij in 2011 bijna de helft van zijn belang aan zijn ex-vrouw had gegeven.

Scheidingen kosten rijke mensen overal ter wereld veel geld, maar het verlies van de helft van een zakenimperium is minder gebruikelijk. Wat China anders maakt is het grote aantal bedrijven dat nog steeds in handen is van de oprichters en het feit dat de bedrijfsleiding vaak een echtpaar is. Vóór het huwelijk worden zelden afspraken gemaakt, waarschijnlijk omdat niemand had verwacht zó snel rijk te zullen worden. Bovendien ligt een groot deel van die rijkdom dikwijls vast in aandelen. Waar geen afspraken bestaan, zijn Chinese rechters geneigd de bezittingen bij een scheiding keurig netjes in tweeën te delen.

Vorig jaar zijn bijna drie miljoen Chinese paren uit elkaar gegaan, 7 procent méér dan een jaar eerder, zo blijkt uit officiële cijfers. Nu het aantal scheidingen in China snel toeneemt, moeten beleggers er notie van nemen dat privéproblemen publieke gevolgen kunnen hebben.

Breakingviews is een dagelijks commentaar vanuit de City in Londen. Vertaling door Menno Grootveld.