Baby Schumi is groot geworden

Duitser Sebastian Vettel veroverde gisteren zijn derde wereldtitel in de Formule 1. De 25-jarige coureur is hard op weg een legende te worden.

Mercedes Grand Prix driver Michael Schumacher of Germany, right, looks at Red Bull driver Sebastian Vettel of Germany after the Formula One Brazilian Grand Prix at the Interlagos race track in Sao Paulo, Brazil, Sunday, Nov. 25, 2012. Vettel overcame a first-lap crash to clinch his third straight Formula One championship title on Sunday, finishing sixth in an incident-filled Brazilian Grand Prix won by Jenson Button under pouring rain.(AP Photo/Ricardo Mazalan) AP

Zittend bovenop zijn bolide stak hij triomfantelijk een vingertje omhoog in de vochtige Braziliaanse lucht. Sebastian Vettel wilde de wereld graag nog eens laten zien dat hij de beste Formule 1-coureur ter wereld is. Net als de afgelopen twee jaar.

Zijn hele carrière, tot vervelens aan toe, wordt Vettel al vergeleken met zijn landgenoot, Michael Schumacher. In de Duitse media werd hij Baby Schumi genoemd, een jonge uitvoering van de zevenvoudig wereldkampioen. Maar na zijn derde wereldtitel op rij, gisteren in de stromende regen op het Autódromo José Carlos Pace in Brazilië, is Vettel hard op weg zelf een legende te worden.

Met zijn 25 jaar is de coureur van Red Bull ook na drie wereldtitels nog altijd jonger dan Schumacher was toen die in 1994 in Adelaide voor het eerst wereldkampioen werd.

De sensationele slotrace betekende het einde van een tijdperk in de Formule 1. Waar Vettel zich verzekerde van zijn titel, nam Schumacher (43) voorgoed afscheid van de sport die hem zoveel bracht. En die hij zoveel gaf na zijn debuut in 1991. Vettel was toen vier jaar oud. Schumachers erelijst bevat negentien seizoenen, 308 races, 91 grandprixzeges en 155 podiumplaatsen.

Vettel, net als Schumacher geschoold op de kartbaan van de Kart-Club Kerpen-Manheim, lijkt hard op weg nieuwe, onbekende records te gaan breken. Was hij twee jaar geleden al de jongste wereldkampioen ooit, met zijn derde titel achterhaalde hij grootheden als Ayrton Senna, Nikki Lauda en Nelson Piquet. Alain Prost (vier) is zijn volgende doel.

Maar Sebastian Vettel kreeg niets cadeau, gistermiddag op het kletsnatte Interlagos, waar de laatste seizoenszege naar de Brit Jenson Button (McLaren) ging. De Spanjaard Fernando Alonso (Ferrari), de enige coureur die Vettel nog kon bedreigen, werd tweede, voor zijn Braziliaanse teamgenoot Felipe Massa. Vettel had aan zijn zesde plaats, één plek voor Schumacher, precies genoeg voor titelprolongatie.

Daar zag het vlak na de start niet naar uit, toen Vettel werd geraakt en na een spin van zijn wagen op de laatste plaats terechtkwam. „Alles wat verkeerd kon gaan, ging verkeerd”, verzuchtte hij na afloop. Communicatie met zijn team was niet meer mogelijk, maar vanuit zijn benarde positie begon de Duitser aan een indrukwekkende inhaalrace, die hem plek voor plek naar de titel bracht.

Het autogekke Duitsland gunt het de vrolijke Vettel, zoon van een timmerman uit Hessen. Ooit trokken ze samen met een caravan langs de circuits van Europa en sliep Sebastian bij ruimtegebrek in de kofferbak van de auto.

Het is het waard geweest voor de opvolger van Schumacher. Intussen is hij niet meer de nieuwe Schumi – hij is de nieuwe Vettel, die volgend seizoen voor het eerst als meest gelauwerde coureur zal starten, na het afscheid van Schumacher.

Die was tijdens zijn allerlaatste race niet te beroerd zijn jonge landgenoot een handje te helpen. Schumacher, in de slotfase rondrijdend op de zesde plaats, deed niet al te veel moeite om die klassering in handen te houden, toen Vettel hem probeerde in te halen. Vettel: „Ik zei: bedankt dat je niet al te veel weerstand bood. Hij zei: hoezo? Je reed een stuk harder, je had me sowieso ingehaald.”

Vettel was emotioneel na zijn derde wereldtitel. „We zijn in São Paulo, waar [de in 1994 verongelukte kampioen] Ayrton Senna werd geboren en begraven ligt. Om hier te rijden en het wereldkampioenschap voor de derde keer te winnen – ik weet niet wat ik moet zeggen.”