Ach, het is de Europa League maar

FC Twente en PSV werden gisteren uitgeschakeld in de Europa League. Dat is geen drama, want het toernooi heeft erg weinig aanzien.

Twente's Swedish defender Rasmus Bengtsson (L) brings down Hanover's Polish striker Artur Sobiech to earn himself a red card during the UEFA Europa League Group L football match Hanover 96 vs FC Twente in Hanover, northern Germany, on November 22, 2012. The match ended 0-0. AFP PHOTO / ODD ANDERSEN AFP

Redacteur Voetbal

Hannover. Joop Munsterman heeft alles over voor Europees voetbal. „Als het moet zoen ik jou er nog voor”, zei de voorzitter van FC Twente in augustus in gesprek met deze krant. „Zo mooi vind ik het.” Dat was in augustus en omdat Twente via het achterdeurtje van het FairPlay-klassement aan de Europa League mee mocht doen, had de club al enkele rondes moeten spelen in afgelegen oorden. Maar daar krijg je Munsterman niet chagrijnig door. „Ik vind het geweldig om door Europa te toeren.”

Het Europa League-avontuur van FC Twente kwam gisteren tot een einde. De Spaanse concurrent Levante won in Zweden van Helsingborgs, daardoor maakte het niet meer uit wat Twente in de AWD Arena deed tegen Hannover 96. Het bleef 0-0. Het chagrijn bij Twente was ongetwijfeld oprecht. Maar spelers en vooral trainer Steve McClaren zullen stiekem denken: het is ook maar de Europa League. PSV verloor thuis van Dnjepr Dnjepropetrovsk uit Oekraïne (2-1). PSV is daardoor uitgeschakeld.

Tsja, de Europa League. Het toernooi voor Europese subtoppers en bekerwinnaars heeft een imagoprobleem. De restyling van de UEFA Cup, die in 2009 omgedoopt werd tot Europa League, heeft niets kunnen veranderen aan de bijnaam: het troosttoernooi. Maar waarom dat geringschattende over de laatste internationale prijs die een Nederlandse club won?

Jan Willem van Dop was bestuurder van Feyenoord toen deze club in 2002 de UEFA Cup won. Later, in 2010 als algemeen-directeur van FC Utrecht, maakte hij de groepsfase van de Europa League mee. Hij zegt: „Het zou al heel wat zijn als het verschil in beloning tussen Europa League en Champions League wordt teruggebracht van één staat tot acht tot bijvoorbeeld één staat tot vier. Daar staat of valt het mee. Feyenoord verdiende minder aan het winnen van de UEFA Cup dan aan de groepsfase van de Champions League die er aan voorafging.”

Tien jaar later is er weinig verbeterd. Vorig seizoen ontving Atlético Madrid 10,5 miljoen euro voor het winnen van de Europa League, minder dan bijna alle deelnemers verdienen in de groepsfase van de Champions League .

Ook volgens AZ-directeur Toon Gerbrands is het gebrek aan aanzien van de Europa League een kwestie van geld. Maar het tweede Europese clubtoernooi kan volgens hem wel interessanter gemaakt worden als er rechtstreeks Champions League-deelname mee kan worden afgedwongen. „Daarmee wordt de Europa League ook voor clubs als Arsenal interessant. Je moet clubs toch een worst voorhouden.”

Ook Van Dop heeft nog een idee. „Laat ze eens anders kijken naar de instroming van teams. Dat je grotere clubs, net zoals in nationale bekertoernooien, in een later stadium laat instromen.” Eén van de problemen van de Europa League is volgens Van Dop het enorme aantal kleine clubs aan het begin van het toernooi. „Dan zit je ineens in Albanië. Dat levert niets op.”

Maar zelfs als de Europa League in volle gang is, zoals nu tijdens de groepsfase, is het toernooi voor clubs van secundair belang. Dat is overigens van alle tijden. Van Dop maakte in 2002 bij Feyenoord mee hoe tegenstander Internazionale zelfs in de halve finale een B-team opstelde. „Bij Inter werd gewoon gezegd: we gaan niet in de beste opstelling spelen want we vinden de Italiaanse competitie nu belangrijker.”

Nieuw lijkt het fenomeen dat ook Nederlandse topclubs de Europa League bagatelliseren. PSV knokte gisteravond voor zijn laatste kans, maar niet met zijn sterkste opstelling. Twente-trainer McClaren spaarde vorig jaar twee basisspelers in de achtste finales tegen Schalke 04. Met de uitschakeling, zo vindt ook voorzitter Munsterman, ging de Britse trainer vervolgens wel erg comfortabel om. Munsterman: „Dat had hij handiger moeten doen. Er werd niet gevloekt.”

Gevloekt werd er gisteravond opnieuw niet na de uitschakeling van Twente in Hannover. Met eerder al de vroegtijdige uitschakeling in het bekertoernooi tegen FC Den Bosch blijft er voor de Enschedese club alleen de eredivisie over. En daar gaat het om.

„We respecteren elk toernooi”, zei McClaren gisteren in de persconferentie. „Maar je wint niet én de Europa League én het kampioenschap. Dat heb ik in tien jaar trainerschap wel ondervonden. En de competitie is het allerbelangrijkste, daar word je op beoordeeld.” Want alleen daar kan een club zich plaatsen voor het walhalla: de Champions League.