Passies: jazz én wetenschap

Louise Van Aarsen is jazz-zangeres, schrijft haar eigen nummers en doet celonderzoek in haar woonplaats Boston. Deze ‘singer, songwriter and scientist’ komt nu naar Nederland.

Het leven kan ook anders lopen. Ik ken Louise Van Aarsen, toen nog Louise Koopman, van vroeger: we woonden begin jaren tachtig in hetzelfde studentenhuis in Leiden. Zij als jonge student biofarmacie in het kleinste kamertje boven de deur en ik als bijna afstuderende ouderejaars in het achterhuis. Af en toe hoor je nog weleens wat van of over een oud-huisgenoot – maar dat Louise jazz-zangeres was geworden in de Verenigde Staten, dat had ik niet kunnen vermoeden. Binnenkort presenteert zij haar debuutalbum Destiny in een klein jazztheater in Den Haag.

Het lijkt wel de omgekeerde wereld: zoals Nederlandse zangeressen als Anouk en Ilse de Lange probeerden voet aan de grond te krijgen in de Verenigde Staten, zo doet Louise Van Aarsen nu haar best om haar muziek in Nederland aan de man te brengen. Zij woont al meer dan tien jaar in Boston, doet daar celonderzoek aan een biotechnisch instituut, richtte er een Nederlandse school op én treedt regelmatig op. Gisteren hoorde Van Aarsen bovendien dat zij in de finale zit van de USA Songwriting Competition in de categorie jazz (zie www.songwriting.net/winners)

Het is vooral deze combinatie van singer, songwriter en scientist die in Amerika publiek trekt. Haar eerste cd werd ten doop gehouden in de Scullers Jazz Club in Boston met een tienkoppige band. Ook zong zij in 2009 bij de viering van 400 jaar Amsterdam-New York in Bowling Green Park in Manhattan. Speciaal voor die gelegenheid schreef zij ‘New Amsterdam NY400’ waarin zij de banden tussen New York en Amsterdam bezingt. Halverwege klinkt opeens de melodie van ‘Aan de Amsterdamse Grachten’ van Peter Goemans. Een heel Nederlands koor duikt op en zingt met haar mee.

Van Aarsen schrijft haar eigen teksten en melodieën die ze samen met haar mentor, jazzzangeres Rebecca Parris, en de musici van haar band arrangeert. Net terug uit San Diego waar zij was voor haar werk, vertelt Van Aarsen (nog steeds vanuit een donker huis in een donkere straat met omvergeworpen lantaarnpalen – ook hier kwam orkaan Sandy langs) hoe de jazz op haar pad kwam.

Maar Louise, jij deed toch biofarmacie?

„Ja zeker, en ik ben later ook nog gepromoveerd in Leiden op kankercelonderzoek. Daarna zijn wij verhuisd naar Boston, omdat ik aan Harvard onderzoek kon doen. Nu ontwikkel ik nieuwe therapieën voor kankerpatiënten bij een Biotechbedrijf. Boston is namelijk een biotechmekka.”

Wat is belangrijker, het celonderzoek of de muziek?

„Ik kan inderdaad moeilijk kiezen tussen mijn passies. Ik ben een wetenschapper in hart en nieren, maar kan het schrijven en zingen ook niet laten. Maar kunst en wetenschappen gaan heel goed samen: twee hersenhelften die samenkomen. Ik ben in Den Haag geboren en ging ieder jaar naar het North Sea Jazzfestival. Ik hing aan de lippen van de muzikanten. Mijn zanglerares Rebecca Parris trad er eind jaren 90 op met Gary Burton. Vier jaar geleden ben ik met haar in contact gekomen en nu is er de cd.”

Maar kon ik je in Leiden dan ook al horen zingen?

„Ik zong bij het Leidsch Studenten Toneel (LST), en deed ook workshops bij jazzcafé The Duke. De aanloop naar de cd Destiny stamt uit die tijd.”

Waarom wil je nu ook Nederland veroveren?

„Veroveren is een groot woord – ik deed vorig jaar mee in de halve finale van het Nederlands Jazz Vocalisten Concours, waar ik naast een jazz standard, ook twee eigen liedjes zong. Ik krijg ontroerende reacties vanuit Nederland op het nummer en de videoclip ‘Remember’ waarin ik over mijn moeder en haar alzheimer zing:

Now I’m taking you home to another place

with showers and meals from another face

I’ll be back here to see you ’soon as I can

Will you remember me?

Oh how I wish you’d remember me, then...

„Stella Braam [journaliste die een boek over haar vaders alzheimer schreef, red.] gebruikte de muziek bij scholingsbijeenkomsten voor mensen die met dementie te maken hebben. Een aantal mensen heeft me gemaild of ze het kunnen spelen bij het afscheid van hun dierbaren. Een zangstudente die haar oma verloor aan alzheimer wil het zingen op haar school. Ik hoop haar nu te ontmoeten in Den Haag. Misschien nodig ik haar wel uit om mee te zingen. Ik ben blij dat het lot me nu weer naar Den Haag brengt. Daar kom ik vandaan, daar liggen mijn roots. Zo gaat het met Destiny.”

Destiny: 9 dec. in Regentenkamer (Noord West Buitensingel 20, Den Haag) met Rebecca Parris (zang), Paul McWilliams (piano), Martijn Lutmmer (harmonica), Hans Mantel (bas) en Wim Kegel (drums).

Bostons ‘First lady of Jazz’ Rebecca Parris geeft op 8 december een masterclass. Aanmelden kan via Facebook of www.rebeccaparris.com. Meer informatie over de muziek en optredens van Louise Van Aarsen: www.louisevanaarsen.com.