Placebo? Wees onbevangen

Een neppilletje tegen de pijn werkt beter bij mensen die een veerkrachtige persoonlijkheid hebben, onbevangen denken en onbaatzuchtig zijn. Mensen met een boze, vijandige houding naar de buitenwereld zijn met een placebo eerder geneigd pijn te voelen. Dat schrijven Amerikaanse onderzoekers in Neuropsychopharmacology.

De onderzoekers legden vijftig gezonde proefpersonen twee keer in een PET-scanner: de ene keer met een suikerpilletje waarvan gezegd was dat het een pijnstiller was en de andere keer zonder iets. Tijdens de scan kregen ze een injectie met een zoutoplossing in hun kaakspieren – de ene keer pijnlijk, de andere keer pijnloos. Ze wisten van tevoren niet welke ze kregen.

Het suikerpilletje hielp soms tegen de pijn en bleek sterk samen te hangen met de persoonlijkheid van de proefpersoon. Mensen die rapporteerden mét placebo minder pijn te voelen, lieten in hun hersenen een reactie zien die wees op onderdrukking van de pijnregistratie. Ook in hun bloed werden lagere concentraties van het stresshormoon cortisol gemeten. Een onbevangen houding van proefpersonen kon een kwart van de variatie in placebowerking verklaren.