BBC-zaak raakt baas NY Times

Het Britse mediaschandaal rondom het kindermisbruik van de de overleden BBC-presentator Jimmy Savile is overgeslagen naar de Verenigde Staten. Centraal staat Mark Thompson, het voormalige hoofd van de BBC, die vorige week begon als directeur van The New York Times. Thompson zou hebben geweten dat Savile pubermeisjes misbruikte. De vertrokken BBC-directeur heeft dat altijd ontkend.

Eerder deze maand stapte Thompsons opvolger bij de BBC, George Entwistle, al op wegens de affaire. Savile, de vorig jaar overleden presentator van Top of the Pops en andere BBC-hits, zou honderden kinderen hebben misbruikt, ook in het gebouw van de BBC. Thompson stapte in september op en hoorde pas later, zei hij, van het kindermisbruik.

Opmerkelijk is dat in de Verenigde Staten juist The New York Times kritische noten plaatst bij Thompsons verweer. De discussie is aangewakkerd door een kritisch artikel dat de krant dit weekend publiceerde.

Volgens The New York Times schreef Thompson tien dagen voor zijn vertrek, toen hij dus naar eigen zeggen niets wist van Saviles misbruik, een brief vol details over de zaak naar de Britse krant The Sunday Times. Die krant zou een verhaal publiceren over het falende eigen onderzoek van de BBC naar Savile. Een onthullende aflevering van het BBC-programma Newsnight over de zaak-Savile werd vorig jaar geschrapt. Volgens The New York Times was het schrappen van Newsnight geen redactionele afweging, zoals de BBC stelt, maar had de top van de BBC problemen met de uitzending. Het artikel in The Sunday Times is overigens ook nooit gepubliceerd.

Thompson zegt dat niet hij, maar zijn advocaten de brief hebben verstuurd. Thompson zou het versturen van de brief hebben goedgekeurd zonder de inhoud ervan te kennen. Hij was al opgestapt toen het schandaal naar buiten kwam, in oktober. Volgens The New York Times „rijzen er vragen” over het verweer dat Thompson altijd voerde.

Eerder al uitte columnist Joe Nocera in The New York Times zijn twijfel over de benoeming van Thompson, ondanks de verzekering van de voormalige BBC-directeur: „In naam van de medewerkers van de Times – om nog maar te zwijgen van de lezers die een bloeiende New York Times Company willen zien – moeten we maar hopen dat het vertrouwen in Thompson gegrond is. Anders is straks de BBC niet de enige organisatie die lastige vragen krijgt over haar inschattingsvermogen.”