Voorvader panda leefde in Spanje

De panda komt niet uit China, maar uit West-Europa. Dat opperen Spaanse paleontologen die een fossiele kaak van de oudste panda gevonden hebben. Twaalf miljoen geleden werd het Iberisch schiereiland bewoond door een vroeg lid van pandafamilie, amper 60 kilo zwaar. Aziatische vondsten zijn niet ouder dan 8 miljoen jaar. In Hongarije leefde van 9 tot 5 miljoen jaar geleden ook een pandasoort. Van de pandafamilie is nu alleen de reuzenpanda over.

Gisteren maakte een groep Spaanse paleontologen de vondst van de fossiele kaak bekend in PLOS ONE. De kaak was al eerder opgegraven in Catalonië en lag opgeslagen in een lokaal paleontologisch instituut. Spanje was destijds bevolkt met een bonte verzameling zoogdieren. De panda leefde er tussen mastodonten en sabeltandtijgers.

Of deze Spaanse panda echt al de ‘oerpanda’ is, is nog niet zeker. Uit DNA-analyse blijkt dat panda’s 18 miljoen jaar geleden van andere beren zijn afgesplitst. Er gaapt dus nog een gat van 6 miljoen jaar tussen de Spaanse kaak en de eerste stamvader van de moderne reuzenpanda.

De Spaanse panda was geen bamboe-knager. „Waarschijnlijk was het een alleseter met veel planten in zijn dieet”, aldus onderzoeker Juan Abella van het Museo Nacional de Ciencias Naturales. Er waren destijds meer fruit en planten beschikbaar dan in het Spanje van vandaag.

Een jaar geleden vonden Abella en zijn collega’s al twee pandatanden in de provincie Zaragoza. Nu de onderzoekers ook de onderkaak van dier hebben bestudeerd, krijgt de Spaanse panda een eigen familienaam: Kretzoiarctos.