Dicht bij een plek in de F1 - en zo ver weg

De Nederlandse coureur Robin Frijns mocht bij twee teams testrijden. Maar zonder sponsoring naar de Formule 1: dat lijkt onmogelijk.

Rotterdam. Hij heeft nog geen tijd gehad om na te denken over wat er allemaal op hem af is gekomen. De 21-jarige Robin Frijns probeert thuis bij zijn ouders zijn hoofd leeg te maken na een slopende week vol Formule 1 in Abu Dhabi. Dinsdag stapte de Limburger in bij subtopper Sauber, donderdag reed hij in de auto van tweevoudig wereldkampioen en klassementsleider Sebastian Vettel, in dienst van Red Bull Racing. Het team probeert de auto nog een beetje te verbeteren, zodat de Duitser zijn derde titel kan winnen. „Het komt niet elke week voor dat je voor twee Formule 1-teams rijdt. Ik probeer nog steeds te verwerken wat alle knoppen op het stuurwiel doen”, zegt Frijns.

Hij werd door Sauber gevraagd om in het Midden-Oosten de auto te komen testen, omdat de renstal een groot talent voor de lange termijn in hem ziet. Medewerkers van het team waren lovend over de Nederlander. Bij Red Bull lag het iets anders: Frijns kreeg de test omdat hij de World Series by Renault, een kweekvijver voor talent, had gewonnen. Hij kreeg tijdens deze test niet de mogelijkheid om een snelle ronde neer te zetten, zoals Red Bull-talent Antonio Felix da Costa op twee dagen wel kon doen.

De Oostenrijkse renstal vroeg Frijns eerder om net als Felix da Costa in het opleidingsprogramma van het team te komen – waar Vettel ook ooit in zat – maar hij weigerde tot tweemaal toe. Waarom? Frijns twijfelt even als hij dat wil uitleggen. Een interview met een persbureau werd volgens hem dermate uit zijn verband gerukt, dat hij zich wegens de negatieve klank moest verantwoorden bij Red Bull-teambaas Christian Horner. Frijns: „Ik heb nee gezegd omdat Red Bull voor jou beslist waar je gaat rijden. Niet omdat het een slecht team is. Je kunt dus niet zelf een raceklasse en team kiezen. Ik ben een gevoelige jongen, de mensen om mij heen vind ik erg belangrijk. En je ziet: het heeft de laatste jaren resultaat opgeleverd. De andere keer weigerde ik omdat ik moest bijbetalen, en dat ging niet.”

Frijns zit in een lastig parket. Drie keer op rij werd hij kampioen in steeds sterkere ‘opstapklasses’, maar sponsors staan voor hem in de rij. „We zijn druk bezig met sponsoring, wereldwijd. Niemand vindt het interessant. Hoe dat komt? Ik zou het niet weten. Iedereen wil zijn geld bij zich houden in deze tijden.”

Frijns realiseert zich dat hij zonder sponsors en dus zonder geld minder aantrekkelijk is voor de teams. Ongeveer een kwart van de coureurs mag rijden omdat ze zoveel geldschieters hebben. Uitschieter is de Venezolaan Pastor Maldonado, die naar verluidt dertig miljoen euro meebrengt voor een jaar sturen bij middenmoter Williams. Kleinere teams hebben nu eenmaal geld nodig om competitief te kunnen zijn.

Een racestoeltje gaat in elk geval komend seizoen door het gebrek aan sponsoring aan Frijns voorbij, denkt hij zelf. „Als je reëel bent, weet je dat het lastig wordt. Over een mogelijkheid bij andere teams is Frijns vaag, het aantal plekken is schaars. Zijn naam werd de laatste weken in verband gebracht met een testrol bij de Formule 1-teams Mercedes en Williams. Hij laat een stilte vallen. „Ik heb mijn best gedaan tijdens de tests, nu is het een politiek spelletje. Mijn manager Werner Heinz is met iedereen in gesprek en laat overal mijn naam horen.”

Door het gebrek aan geld zou het logisch zijn dat Frijns elke strohalm aanpakt, zoals een opleiding bij een team of een plekje als testrijder. Maar over het laatste is hij niet erg enthousiast. „Ik ben geen jongen die op een bank naar de televisie gaat zitten kijken. Er rijden dan jongens op de baan en ik zit ernaast. Dat is moeilijk voor mij. Ik wil liever racen. Maar ik zeg niet bij voorbaat nee. Ik ben veeleisend voor mezelf en ga naar elk raceweekend om te winnen. Dit jaar werd ik in een weekend een keer zevende en een keer negende, dan ben ik echt niet te genieten.”

Ondanks de sterke resultaten van de afgelopen jaren kan de racecarrière van Frijns na deze winter zomaar voorbij zijn. Een jaar in het voorprogramma van de Formule 1 – de GP2 – rijden is te duur. „En Sauber gaat dat niet voor een jaar betalen, zodat ik eventueel later kan instappen.” Hij weet: „Ik heb niet veel opties, dus ik wacht af. Dat is gekmakend en kan frustrerend zijn. Maar in de winter zal veel gaan gebeuren. Dat is spannend, maar ik heb geen enkele garantie. Ik trek pas een fles open als er iets op papier staat.”