– Xi Jinping, de nieuwe wereldleider te Beijing

Xi Jinping zal vanaf deze week vaak in het nieuws komen. Hij was al enige tijd een van ’s werelds belangrijkste politieke leiders, als vicepresident van China en favoriet om president Hu Jintao op te volgen. Maar hij opereerde tot nu toe vooral in de luwte. Daar komt nu verandering in. Vanaf donderdag heeft Xi officieel de leiding over de grootste politieke partij van de wereld, met zo’n 82 miljoen leden: de Communistische Partij van China. Volgend jaar maart krijgt hij de functie van president van China erbij. Erbij, want zoals correspondent Oscar Garschagen in deze De Wereld beschrijft, is de partij de ruggengraat van het Chinese staatsapparaat; daar wordt de macht verdeeld en het beleid bepaald.

Tot zover duidelijk. Maar waar zetelt Xi? Als je het op internet opzoekt, is het antwoord snel gevonden: in Beijing natuurlijk, de hoofdstad van China. In Nederlandse media is nog de oude naam in omloop voor die stad: Peking. Maar Beijing rukt op. In het archief van NRC Handelsblad, voor abonnees via de site archief.nrc.nl toegankelijk, komt de naam al 200 keer voor, terwijl de schrijfwijze tot nu toe Peking was. Dat gebeurde overigens niet alleen per ongeluk, als naam voor de stad. Er zijn steeds meer samenstellingen met Beijing erin: Beijing Automotive Industry, het festival Beijing Book Fair, het schip Vale Beijing.

Een hardnekkig misverstand is dat Beijing een Engelstalige schrijfwijze is voor Peking is. In werkelijkheid is Beijing gewoon de correcte benaming van China’s hoofdstad volgens het fonetische systeem pinyin, dat al sinds 1982 geldt als de internationale standaard om Chinese karakters om te zetten in westers schrift. Xi Jinping zou volgens de oude schrijfwijze Hsi Chin Ping heten. Die oude transcriptie was ontwikkeld door twee Britten, terwijl het huidige systeem is gemaakt door de Chinese taalkundige Zhou Youguang (op 28 april dit jaar nog in deze krant geïnterviewd).

Dat Peking tot nu toe Peking bleef, was een kwestie van gewoonte. Toch is dat verwarrend. Chinese namen worden steeds bekender. Nederlandse onderzoekers, ondernemers en toeristen bezoeken miljoenensteden als Shenzhen, Guangzhou en Chongqing en zijn gewend aan het pinyin. Ze komen in het internationale verkeer, maar ook in bijvoorbeeld verwijzingen in westers schrift op het Chinese internet of in Chinees sms-verkeer Peking nooit tegen, maar wel Beijing. Correspondent Oscar Garschagen pleit al lang voor gebruik van Beijing, en lezers vragen er ook om. Vanaf nu schrijft NRC daarom Beijing.

De keuze van de krant voor de spelling of benaming van (hoofd-)steden en landen wordt niet ingegeven door politieke overwegingen. Die vraag stellen lezers soms, bijvoorbeeld over Birma, door de regering Myanmar genoemd. De krant houdt vast aan Birma, niet omdat de naam ter plaatse omstreden is – oppositieleider Aung San Suu Kyi heeft het nooit over Myanmar – maar omdat de naam Birma nog bekender is. Ook dat kan veranderen, maar voorlopig heet het land waar de Amerikaanse president Obama volgende week heen gaat Birma.