Lonmin hoeft zich nog niet aan Xstrata over te geven

Xstrata is lang beschouwd als een private-equityfirma die zich voordoet als mijnbouwer. Nu neemt het concern dan de rol van activistische belegger op zich. Het mijnbouwconcern bezit 25 procent van de aandelen van de kwakkelende platinaproducent Lonmin en stelt zich als grootaandeelhouder niet constructief op. Lonmin zegt dat Xstrata zijn claimemissie van 817 miljoen dollar alleen wil ondersteunen als het concern een nieuwe algemeen directeur en andere topmanagers mag aanstellen. Lonmin wijst deze eisen af en kan zich dat op dit moment ook veroorloven.

Het is makkelijk in te zien waarom Xstrata zich gefrustreerd voelt. Het concern heeft zijn belang in Lonmin verworven nadat dit bedrijf in 2008 een overnamepoging had afgewend. Vorige maand probeerde Xstrata opnieuw de controle in handen te krijgen, in ruil voor de overdracht van wat platina- en chroombezittingen aan Lonmin en het waarborgen van een claimemissie van 1 miljard dollar. Die emissie zou de financiële stress moeten verlichten nadat stakingen en dodelijke schietpartijen in Zuid-Afrika de productie in augustus hadden stilgelegd. Dat zou Xstrata een belang van 70 procent hebben opgeleverd. Maar Lonmin trok er zijn neus voor op en beweerde dat het bod geen waarde schiep voor alle aandeelhouders.

Lonmin maakt een kwetsbare indruk. Bovenop de schade van de stakingen is topman Ian Farmer van Lonmin sinds augustus uitgeschakeld door een langdurige ziekte. Xstrata moet hopen dat de uitdaging aan de plaatsvervangers van Farmer de andere grote aandeelhouders zal aanmoedigen zich publiekelijk uit te spreken vóór een bestuurswisseling, voordat beleggers op 19 november over de claimemissie gaan praten. Zo’n 50 procent van de stemgerechtigde aandeelhouders zou deze emissie moeten afwijzen om haar van tafel te halen.

Maar het afwijzen van de claimemissie zou wel riskant zijn. De kapitaalinjectie en herziene kredietvoorwaarden moeten Lonmin de ruimte geven die het bedrijf nodig heeft om de schulden af te betalen en de activiteiten gaande te houden. Maar de wijziging van de kredietvoorwaarden is afhankelijk van de vraag of de claimemissie doorgaat. Stel dat dit gebeurt, dan zullen de meeste aandeelhouders er waarschijnlijk wel mee instemmen. Dit is dankzij de grote korting die aan de kapitaalinjectie verbonden is, 44 procent onder de theoretische koers als er géén sprake zou zijn van een claimemissie. En zelfs als ze dat niet doen, zullen de waarborgers het verschil moeten goedmaken.

Dit alles maakt het iets makkelijker te begrijpen waarom Lonmin de jongste avances van Xstrata heeft gepareerd. Maar of Xstrata deze keer nu wel of niet slaagt, het concern heeft wel een signaal afgegeven. Na deze strijd zal het management van Lonmin onder nóg grotere druk komen te staan om de aandeelhouders ervan te overtuigen dat het een plan heeft voor de toekomst als de onmiddellijke crisis voorbij is.

Breakingviews is een dagelijks commentaar vanuit de City in Londen. Vertaling door Menno Grootveld.