Zelfonderzoek van journalist: Hoe ik van David Petraeus een held maakte

David Petraus, is van z’n voetstuk gevallen. En niet een klein beetje. Maar keihard. De oud-generaal die wegens een buitenechtelijke relatie is opgestapt als directeur van de CIA, blijkt ineens menselijk. En dat terwijl iedereen hem al die jaren bijna bovenmenselijke krachten toedichtte.

epa02830188 US General David Petraeus, the outgoing Commander of NATO's International Security Assistance Force (ISAF) attends a change of command ceremony in Kabul, Afghanistan on 18 July 2011. US General David Petraeus stepped down as the head of US and NATO-led soldiers in Afghanistan as the international troops start to transfer security responsibility to Afghan forces. General David Petreaus will retire from the military later this summer and become director of the Central Intelligence Agency. EPA/S. SABAWOON David Petraus hier als bevelhebber van ISAF in Afghanistan ten tijde van de geleidelijke overdracht van het militaire commando aan het land zelf. Foto Epa/ S. Sabawoon

David Petraus, is van z’n voetstuk gevallen. En niet een klein beetje. Maar keihard. De oud-generaal die wegens een buitenechtelijke relatie is opgestapt als directeur van de CIA, blijkt ineens menselijk. En dat terwijl iedereen hem al die jaren bijna bovenmenselijke krachten toedichtte.

De buitenechtelijke relatie van Petraeus met zijn biografe Paula Broadwell maakt veel, heel veel discussie los met name in de Amerikaanse media. Op Twitter, in verschillende kranten en blogs tonen journalisten zich ontgoocheld over de gebeurtenissen. Ze zijn stupéfait, hoe kan de grote, almachtige, perfecte Petraeus met een onberispelijke staat van dienst zich schuldig hebben gemaakt aan zoiets ordinairs en ook zo verschrikkelijk cliché: namelijk vreemdgaan met zijn biografe?

Maar verschillende journalisten verbazen zich bij nader inzien ook over zichzelf. Want als de oud-militair met terugwerkende kracht toch niet zo’n heilige is, hoe kan het dan dat iedereen - het journaille inbegrepen - hem en masse zo op een voetstuk plaatste? Webjournalist Spencer Ackerman schrijft op Wired.com in een reflectief artikel medeschuldig te zijn aan de publicitaire machine van Petraeus waarmee hij meewerkte aan de creatie van de mythe en levende legende Petraeus.

Petraeus gedroeg zich charmant en niet als een ijzervreter

Een aantal dingen speelden daarbij een rol zegt Ackerman. Ten eerste viel op dat Petraeus een van de weinige hoge militairen was die niet glashard ontkende dat Irak ‘a irredeemable shitshow’ was. De militair zelf realiseerde zich ook zodra hij het commando kreeg in 2007, dat journalisten een machtig wapen waren in zijn arsenaal. Hij was nooit te beroerd om journalisten lang te woord te staan, en on- en off-the-record allerlei achtergrondinformatie te verstrekken.

Een gepensioneerde militair noemde hem ‘an academic at heart’, een zinnetje dat door het hoofd van Ackerman bleef spelen en dat hij bevestigd zag in zijn interviews met hem. Het bouwde aan een beeld van Petraeus als iemand die niet zomaar een ijzervreter was, geen “old-fashioned, gung-ho, blood-and-guts sort of commander” maar meer een ‘intellectueel’.

Ackerman was zo gecharmeerd van Petraeus dat hij bereid was om berichtgeving aan te passen toen het aantal doden in Irak verminderde.

“To be clear, none of this was the old quid-pro-quo of access for positive coverage. It worked more subtly than that: the more I interacted with his staff, the more persuasive their points seemed. Nor did I write anything I didn’t believe or couldn’t back up — but in retrospect, I was insufficiently critical. And his staff never cut off access when they disagreed with something I’d written. I didn’t realize I was thinking in their terminology, even when I wrote pieces criticizing Petraeus.”

Broadwell verafgoodde Petraeus

Ackerman stond niet alleen in zijn verheerlijking van de oud-generaal. Als er een was die volop meedeed in de heiligenverering was het de minnares van Petraeus wel, Paula Broadwell. Mensen uit haar omgeving reageren verbaasd en geshockeerd op de affaire zeggen buren tegen AP.

Broadwell groeide op in Noord-Dakota ging naar de militaire academie in West Point, en bleek al snel een uitstekende studente. Ze studeerde af met honors, studeerde aan verschillende universiteiten waaronder Harvard, en werkte daarbij bij verschillende afdelingen van het leger en de FBI. In die periode leerde ze Petraeus kennen, vertelt ze in een speech als alumnus van de Universiteit van Denver:

http://www.youtube.com/watch?v=dPaf5OJSskY

Broadwell prees haar geliefde in de biografie ‘All In’ zonder voorbehoud de hemel in. In het voorwoord schrijft ze dat de geschiedenis zal oordelen over de verdiensten van Petraeus in Iraq and Afghanistan, maar dat het duidelijk is dat hij veel heeft bereikt:

“He achieved a great deal during his thirty-seven-year Army career, not the least of which was regaining the strategic initiative in both wars that followed September 11, 2001. His energy, optimism and will to win stand out more for me.”

In het dankwoord dankt ze hem voor a “once-in-a-lifetime” education as well as “his candor, trust and support”. Volgens Peter Mansoor, Petraeus assistent van 2007-2008, was het boek een hagiografie:

“If you’re writing a biography especially you have to talk about the whole person. I’m not sure it helps General Petraeus to have a book that goes so far in praising his leadership.”

Broadwell ging onvermoeibaar verschillende nieuwsshows af om het boek te promoten:

http://www.youtube.com/watch?v=XIw5MN2uZbw

http://www.youtube.com/watch?v=OXcDlk_RijQ

In de The Daily Show plaagde John Stewart de biografe met de bewonderende toon van het boek:

“The real controversy here is, ‘Is he awesome or incredibly awesome?’”

    • Anouk Eigenraam