Krokodil zit vol met sensors die druk voelen

Ultragevoelige alligatorbek. Foto Vanderbilt University

Zelfs de kleinste rimpeling in het water ontgaat krokodillen en alligators niet. In het pikkedonker weten zij een in het water vallend brokje voedsel feilloos te traceren aan de hand van de golfjes. Dat hebben deze dieren te danken aan duizenden drukgevoelige orgaantjes in hun verder dikgepantserde huid. Dat schreven de Amerikaanse biologen Duncan Leitch en Kenneth Catania van de Vanderbilt University in Nashville gisteren in het vakblad Journal of Experimental Biology.

De orgaantjes zijn duidelijk zichtbaar als bobbeltjes op het gehele lijf van krokodillen en gavialen en rond de bek van alligators en kaaimannen (zie de gele stipjes op de bek van de jonge Mississippi-alligator hieronder). De bobbeltjes zitten vol met zenuwuiteinden die uitmonden in de aangezichtszenuw. Sommige liggen wat dieper in de huid en zijn gevoelig voor trillingen, en anderen liggen heel dicht aan de oppervlakte. Die laatsten zijn ultragevoelig voor aanraking: een druk van 0,08 milliNewton was al voldoende om ze te laten vuren. Dat is tien keer gevoeliger dan menselijke vingertoppen.