Koraalrif heeft al lang last van mensen

De komst van hordes Europese kolonisten vanaf 1870 naar Queensland (Australië) luidde voor delen van het Great Barrier Reef al een periode van koraalsterfte in. De nieuwe bewoners kapten bos en bemestten land, waarna slib en mest de oceaan in spoelden. Afgestorven koraal herstelt zich sindsdien moeilijker. Dat schreven Australische biologen gisteren in de Proceedings of the Royal Society B.

Omdat koraalsterfte pas een paar decennia wordt bijgehouden gingen de biologen met uraniumdatering na wanneer dood koraal precies gestorven is.

Het deel van het rif dat ze onderzochten is, na honderden jaren van stabiliteit, tussen 1920 en 1955 ingestort. In die periode waren er weliswaar veel cyclonen en temperatuurschommelingen, schrijven de onderzoekers, maar onder normale omstandigen herstelt koraal daarvan. De toen al verslechterde waterkwaliteit maakte dat moeilijk.