'Wie zekerheid zoekt, moet niet naar Rusland gaan'

Nederlandse mediabaron Derk Sauer wordt nu ook directeur van het Russische mediabedrijf RBK, zijn vroegere concurrent.

Derk SAUER, Nederlands ondernemer spreekt de redactie van NRC Handelsblad tijdens de Nieuwjaarsbijeenkomst in het Postmsuem toe. foto VINCENT MENTZEL/NRCH==F/C==Nederland. Den Haag, 12 januari 2010 ©Vincent Mentzel 2010

Zo ben je al bijna weggeschreven uit de Russische mediawereld, zo word je president van het bedrijf dat onder meer de best bezochte nieuwssite van het land bestiert: rbc.ru, een soort zakelijke NU.nl.

De Nederlandse zakenman Derk Sauer (60), die in de jaren negentig in Moskou bladen- en krantenuitgeverij Independent Media opzette, begint deze maand als directeur bij een concurrent: het mediabedrijf RBK, dat ook wel bekend staat als RBC (de afkorting van RosBusinessConsulting). Hij krijgt carte blanche.

Gemeten naar personeel is het een van de grootste nieuwsorganisaties van het land: er werken circa 2.500 mensen. Sauers taak: zijn journalistieke principes introduceren in het bedrijf en er een ‘sterk merk’ met een duidelijke focus van maken. „Dat die namen RBK en RBC door elkaar werden gebruikt, daar heb ik dus meteen een einde aan gemaakt”, zegt Sauer in een telefonische toelichting. Vanaf nu is het RBK.

Twee maanden geleden maakte Sauer bekend te willen vertrekken als lid van de raad van toezicht van de door hem opgerichte uitgeverij Independent Media, die hij in 2005 verkocht aan het Finse mediaconcern Sanoma. Aanleiding was het opstappen van directeur Jelena Mjasnikova, die klaagde over bemoeienis door de eigenaren. Sauer verklaarde toen ook weg te willen, wat tot ophef leidde bij de uitgevers van de verschillende bladen (onder meer Cosmopolitan, Esquire). Sauer blijft nu toch aan „op uitdrukkelijk verzoek van Sanoma en de mensen zelf”. Mjasnikova heeft nog niet besloten waar ze aan de slag gaat.

RBK’s nieuwswebsite bestaat sinds de jaren negentig. Afgelopen decennium nam RBK een waaier aan online diensten over, variërend van een aanbieder van domeinnamen en webruimte en een gratis e-maildienst, tot een datingsite en zelfs pornosites. „Maar dat past niet bij de doelgroep: de Russische middenklasse, voornamelijk mannen, die bezig zijn met hun carrière”, meent Sauer. Hij zal flink gaan reorganiseren.

Verder geeft RBK enkele maandbladen uit, heeft het een televisiekanaal dat zich ook op het bedrijfsleven richt en publiceert het een dagblad dat zich richt op het bedrijfsleven. Maandblad Slon beschrijft het culturele en sociale leven van Russen in Moskou, New York en Londen.

Bij Independent Media richtte Sauer ooit zelf zakenkrant Vedomosti op. Gaat hij nu zijn eigen geesteskind beconcurreren? „Vedomosti richt zich op CEO’s, het internationale zakenleven. RBK is er voor de middenklasse. Ook op de advertentiemarkt komen ze elkaar nauwelijks tegen. Daarom kan ik die twee functies ook combineren. Anders had ik het niet gedaan”, zegt Sauer.

Sinds 2009 is een meerderheid van de aandelen van RBK in handen van de Russische miljardair Michail Prochorov, die zijn eerste geld verdiende met het delven van nikkel en goud. Hij zit in de raad van bestuur van Rosnanotech, het staatsinvesteringsbedrijf voor nanotechnologie, waarvoor de huidige premier Dmitri Medvedev zich in het verleden hard heeft gemaakt. RBK schenkt ruim aandacht aan zakelijke technologische ontwikkelingen.

Prochorov heeft ook een politiek profiel. Dit jaar deed hij mee aan de presidentsverkiezingen, waarbij hij zich presenteerde als liberale, progressieve kandidaat van de ontevreden middenklasse. Na zijn politieke entree werd het vermoeden breed gedeeld dat hij een ‘nepkandidaat’ was, die door het Kremlin werd geïnstalleerd of op zijn minst gedoogd. Dat duurde tot uit zijn eigen, door hem zelf opgerichte partij werd gezet. Sindsdien heeft hij zich kritisch uitgelaten over de zittende macht. Bij de verkiezingen in maart haalde hij 8 procent van de stemmen. Vooral in Moskou is hij populair.

Met de vorige multimiljardair die zich in de politiek mengde, Michail Chodorkovski, liep het niet goed af. Hij zit in een strafkolonie. Sauer maakt zich daarover geen zorgen. „Ten eerste: ik ben er zelf bij. Als het me niet bevalt, ga ik weer weg. Verder: Chodorkovski was aandeelhouder in Independent Media, en wij hebben nooit problemen gehad.” Als je zekerheid wil hebben, moet je niet in Rusland gaan zitten, vindt Sauer. „Ik ken Prochorov een jaar of tien, maar denk niet dat ik hem hier tegen zal komen, hij bemoeit zich niet met het bedrijf. Ik ben zelf wel nieuwsgierig hoe het er in zo’n Russisch bedrijf aan toe gaat.”

De oprichters van RBK kent Sauer van nog vroeger: een van hen was zijn advocaat bij zijn eerste Russische zakendeals. „Dus ik weet met wie ik te maken heb.”

Overigens is Sauer niet meer de enige Nederlander met een mediabedrijf in Rusland: voormalig medewerker van Independent Media, Annelies van den Belt is inmiddels directeur van het bedrijf SUP, dat achter de in Rusland veelgebruikte blogsite Livejournal.com en nieuwssite Gazeta.ru zit. SUP zou maandelijks de helft van alle Russische internetgebruikers bereiken.