Van drank naar drugs

Gangster Denzel Washington krijgt bonje met Russell Crowe.

American Gangster (Ridley Scott, 2007) RTL 7, 20.00 - 23.35 uur

Samen met de musical en de western is de gangsterfilm een typisch Amerikaans genre. Hoewel de gangsterfilm al bestond, kreeg het een nieuwe impuls door de komst van geluid. Toeschouwers waren onder de indruk van het ratelende geluid van machinegeweren dat te horen was in bijvoorbeeld The Public Enemy (1931), Little Caesar (1931) en Scarface (1932).

De hoogtijdagen van dit genre vallen niet toevallig ongeveer samen met het einde van de drooglegging (‘Prohibition’) in 1933. Tussen 1920 en 1933 was alcohol in de Verenigde Staten verboden. Religieuze hervormers waren bang dat overmatig drankgebruik zou leiden tot morele degeneratie.

Gangsters, onder wie Al Capone, zagen hun kans schoon en begonnen illegale stokerijen, die hun ‘moonshine’ aan bars sleten die het weer onder de toonbank doorverkochten. Dit handel werd beschermd met intimidatie en omkoping. De morele degeneratie werd door de drooglegging juist bewaarheid. De ‘bootleggers’ doken overal op, waarna al snel een bloedige strijd met de politie volgde.

De klassieke gangsterfilms uit begin jaren dertig definieerden het genre en gaven het een mal die nog steeds geldt. Eenvoudig samengevat gaat het altijd over de opkomst én ondergang van een gangster.

American Gangster van Ridley Scotts is geïnspireerd op een waar gebeurd verhaal: een keurig geklede drugsbaron in Harlem (Denzel Washington) krijgt het aan de stok met een sjofele politieman (Russell Crowe). Dit keer niet in de jaren dertig maar in de jaren zeventig.

    • André Waardenburg