Ook leiding Penn State vervolgd om schandaal

Het strafrechtelijk onderzoek naar het omvangrijke misbruikschandaal op Penn State heeft nu ook geleid tot vervolging van de vorig jaar afgetreden rector magnificus van de vooraanstaande Amerikaanse universiteit.

Graham Spanier is donderdag aangeklaagd wegens pogingen om kindermisbruik door de voormalig assistent-coach van het footballteam in de doofpot te stoppen, zo maakte de openbaar aanklager bekend. Hij wordt verdacht van het in gevaar brengen van de veiligheid van kinderen, meineed, obstructie van de rechtsgang en het vervullen van een leidende rol in een samenzwering om het schandaal rond oud-coach Jerry Sandusky ‘intern’ te houden.

Ook oud-onderdirecteur Gary Schultz en voormalig directeur sport Tim Curley worden nieuwe feiten ten laste gelegd, nadat ze eerder al verdacht werden van meineed. „Dit was geen vergissing, onoplettendheid of verkeerde inschatting. Dit was een samenzwering door topfunctionarissen van Penn State, gericht op het achterhouden van de waarheid, met totale veronachtzaming van het lijden van kinderen”, zei openbaar aanklager Linda Kelly.

In de aanklacht tegen Spanier zijn documenten opgenomen waaruit blijkt dat meldingen over Sandusky’s misbruik bij hem bekend waren, maar niet adequaat werden afgehandeld. Eerder kwam een onafhankelijk onderzoekscommissie, ingesteld door de universiteit en voorgezeten door oud FBI-directeur Louis Freeh, tot dezelfde conclusie. „Als deze personen hadden gedaan wat ze moesten doen, en wettelijk verplicht waren te doen, zouden sommige slachtoffers niet ten prooi zijn gevallen aan dit seriële roofdier”, zei Kelly.

Zeker vier van de tien slachtoffers werden misbruikt na de meldingen over incidenten die tot in de universiteitstop bekend waren. Spanier, onder meer aangeklaagd voor het in gevaar brengen van het welzijn van kinderen, kan een eis tegemoet zien van maximaal zeven jaar celstraf.

Dader Sandusky is veroordeeld voor 45 gevallen van misbruik, twintig daarvan tijdens zijn carrière als assistent-coach. Hij kwam met de slachtoffers in contact via zijn charitatieve stichting Second Mile. Na zijn pensioen in 1999 hield hij toegang tot de faciliteiten van Penn State, waar hij zijn misbruik voortzette. In oktober werd hij veroordeeld tot een celstraf van dertig tot zestig jaar.

In de nasleep van het misbruikschandaal werd de hoofdcoach van het footballteam van Penn State, Joe Paterno, uit zijn functie gezet. Hij was de meest succesvolle coach in het college-football. Hij overleed begin dit jaar aan kanker. De overkoepelende organisatie voor universiteitssporten, NCAA, legde afgelopen zomer zware sancties op, waaronder een boete van 60 miljoen dollar en vier jaar uitsluiting van het naseizoen, een soort play-offs.