Gedode honkballer Perez dankte bijnaam I-285 aan een snelweg

FILE - In this June 11, 1989, file photo, Montreal Expos pitcher Pascual Perez reacts after striking out Philadelphia Phillies' Bob Dernier during first inning baseball action in Montreal. The former major league pitcher, who had a troubled 11-season career that included two suspensions for drug use, was killed at his home in the Dominican Republic in an apparent robbery, police said Thursday, Nov. 1, 2012. (AP Photo/The Canadian Press, Paul Chiasson, File) AP

Hoeveel sporters danken hun bijnaam aan een snelweg? De donderdag dood in zijn huis aangetroffen Dominicaanse oud-honkballer Pascual Perez (55) is er één van. De Amerikaanse honkbalfan kende de getalenteerde werper als I-285.

Dat zit zo: Perez reed in 1982 in een huurauto twee keer rond Atlanta, op zoek naar het stadion van zijn werkgever, de Braves. Met merengue op de radio en zonder geld of rijbewijs stopte hij bij een benzinepomp. „Jij bent toch Pascual Perez”, vroeg de jongen die hem hielp, volgens Sports Illustrated. „De mensen wachten op je in het stadion.”

Perez miste die dag het begin van de wedstrijd, maar speelde elf seizoenen in de Major League, voor vier werkgevers. Hij maakte mee hoe de salarissen in het profhonkbal in de jaren tachtig voorgoed de de miljoen dollar overschreden. Zijn onorthodoxe werpstijl, opvallende haardracht en misstappen buiten het veld maakten hem tot een cultfiguur voor de fans.

Perez wist zijn hele loopbaan niet uit de problemen te blijven. In 1984 werd hij geschorst wegens cocaïnegebruik, nadat hij datzelfde jaar in de Dominicaanse Republiek was betrapt op het bezit van de drugs, die toen vaker werden aangetroffen bij profsporters in de VS. Ook zat Perez in 1989 twee maanden in een afkickkliniek, nadat twee eerdere programma’s waren mislukt.

De Dominicaan miste in 1992, vlak voor het begin van zijn derde en laatste jaar bij de New York Yankees – met een contract ter waarde van 5,7 miljoen dollar – een dopingtest en werd opnieuw geschorst. Hij speelde nooit meer in de Major League en keerde terug naar zijn geboorteland.

Perez’ ex-vrouw vond hem donderdag in zijn huis in een stadje ten westen van Santo Domingo. Hij is vermoedelijk het slachtoffer van een gewapende overal, verklaarde de politie. Melido Perez, een van de twee broers van Perez die ook werper in de Major League waren, reageerde: „Het is afschuwelijk. In dit land ben je niet eens veilig in je eigen huis.”