Olifant tettert woordje Koreaans met zijn slurf in zijn mond

Koshik, een mannetjesolifant uit een Zuid-Koreaanse dierentuin, tettert een aardig woordje Koreaans. Zijn verbale repertoire bestaat uit vijf woorden: zit, lig, nee, goed en hallo.

Waarschijnlijk heeft de dikhuid de woorden van zijn trainers geleerd. Koshik, nu 22 jaar oud, leefde van 1995 tot 2002 als enige olifant in de dierentuin. Onderzoekers die Koshiks spraak onderzochten veronderstellen dat Koshik mensen is gaan imiteren omdat hij als jong dier geen contact met soortgenoten had.

De onderzoekers publiceren vandaag een artikel over de sprekende olifant in het wetenschappelijke tijdschrift Current Biology.

Plots duiken in dat tijdschrift sprekende dieren op. Vorige week meldde het overigens gerespecteerde wetenschappelijke blad een sprekende beloega.

De onderzoekers verifieerden dat Koshik begrijpelijk spreekt door Koreanen naar opnamen van Koshiks ‘spraak’ te laten luisteren, zonder hen te vertellen dat het om olifantengeluid ging. De luisteraars herkenden vaak de juiste woorden, maar lang niet altijd.

Klinkers uitspreken gaat Koshik duidelijk beter af dan medeklinkers. ‘Choah’ (‘goed’) werd door Koreaanse luisteraars bijvoorbeeld vaak misverstaan als ‘boah’ (‘kijk’) of ‘moa’ (‘breng’).

Normaal gesproken klinkt de roep van een olifant lager dan de mensenstem. Koshik krijgt een hoge ‘spreekstem’ door zijn slurf in zijn mond te leggen.

Waarschijnlijk gebruikt het dier zijn slurf ook om verschillende klanken voort te brengen, zoals wij doen met lippen en tong. Of hij zijn tong gebruikt, weten de biologen nog niet. Zijn lippen spelen in ieder geval geen rol: bij olifanten is de bovenlip vergroeid met hun slurf.