Overname Lucasfilm door Disney kan slimme zet zijn

Willen Bob Iger en George Lucas nu pronken met hun Californische wortels of hebben ze iets te verbergen?

De topman van Walt Disney heeft de overname voor 4 miljard dollar van Lucasfilm, de studio van de schepper van Star Wars en Indiana Jones, bekendgemaakt op de dag dat Wall Street gesloten was wegens orkaan Sandy. Dat is maar goed ook, want Iger vraagt zijn aandeelhouders wel heel veel vertrouwen te hebben in de Power of the Force.

Het is niet de eerste keer dat Iger de goed gevulde kas van Disney aanwendt om de creatieve krachten te kopen die de firma blijkbaar niet zelf in huis heeft. Iger betaalde in 2006 45 maal de winst voor de animatiestudio Pixar en drie jaar later bijna net zoveel voor comics-uitgeverij Marvel.

Ook al bleken beide overnames nuttig voor het vullen van de pijplijn met nieuwe films, de voordelen voor de aandeelhouders zijn nog steeds onduidelijk. Hoewel Marvel een paar hits heeft geproduceerd zoals The Avengers (De Wrekers), behielden andere studio’s een groot aantal rechten op de daarin voorkomende karakters. Een andere superheldenfilm van Marvel, John Carter, zou nauwelijks geld hebben binnengebracht.

De voordelen van Lucasfilm zijn nog moeilijker te beoordelen. Omdat het altijd een privébedrijf is geweest, blijven de cijfers duister – en Disney heeft heel weinig gedaan om daar enig licht op te laten schijnen.

Iger wijst erop dat de divisie voor consumentenproducten dit jaar eenzelfde winst moet kunnen boeken als Marvel in 2009 – zo’n 215 miljoen dollar. Als we mogen aannemen dat de marges van deze divisie ongeveer gelijk zijn aan die van Disney zelf, dan zou deze winst tegen de koers-winstverhouding van Disney zo’n 600 miljoen dollar waard kunnen zijn.

De werkelijke aantrekkingskracht van de overname is gelegen in de mogelijkheid om nieuw leven te blazen in de Star Wars-serie. De fans wachten al sinds The Return of the Jedi (De terugkeer van de Jedi) uit 1983 op drie vervolgfilms. In plaats daarvan heeft Lucas tussen 1999 en 2005 drie prequels geproduceerd. Iger wil in 2015 een zevende episode uitbrengen en rekent erop dat iedere vervolgfilm aan de kassa 1,5 miljard dollar kan genereren.

Ervan uitgaande dat de productiekosten een vijfde daarvan bedragen – meer dan werd uitgegeven aan The Revenge of the Sith (De wraak van de Sith) uit 2005 – lijken de 4 miljard dollar die in Lucasfilm zijn gestoken een schijntje in vergelijking met de mogelijke winst die kan voortvloeien uit een wederopbloei van de serie. De fans zijn wellicht bezorgd dat Disney nog meer kinderlijke figuren aan de films zal toevoegen dan Lucas zelf al deed. Maar waarschijnlijk zullen ze de films toch wel gaan zien en pas later hun beklag doen. Dat zou wel eens de voornaamste overweging achter de jongste deal van Iger kunnen zijn geweest.

Breakingviews is een dagelijks commentaar vanuit de City in Londen. Vertaling door Menno Grootveld.