‘Ik bedank de president voor z’n steun’

Door Sandy is Amerika even niet geïnteresseerd in verkiezingen. In het rampgebied is president Obama volop in beeld, en hij krijgt lof van een Republikeinse gouverneur.

Gouverneur Chris Christie (links) en president Obama met slachtoffers van Sandy in Brigantine, New Jersey. Foto Reuters

Gebroederlijk wandelden ze naast elkaar in Brigantine, het kustplaatsje in New Jersey dat hard getroffen is door orkaan Sandy. Gouverneur Chris Christie, op gymschoenen en in joggingbroek, en president Barack Obama, ook in vrijetijdskleding. Ze omhelsden inwoners die hun huis verloren, bezochten opvanghuizen, en weken geen moment van elkaars zijde.

Door Sandy is Amerika nauwelijks geïnteresseerd in de presidentsverkiezingen. De orkaan zorgt voor politieke verrassingen: twee rivalen zijn plotseling elkaars bondgenoten, dit tot groot chagrijn van de Republikeinen. De Democraat, Barack Obama, leidt de hulpverlening in de nasleep van de vernietigende orkaan vanuit Washington. De Republikein, Chris Christie, is gouverneur van één van de zwaarst getroffen gebieden.

Sommige steden in de kuststaat New Jersey zijn volledig overstroomd, zoals Atlantic City en Ocean City. De huizen van duizenden gezinnen zijn verwoest. Langs de hele kustlijn zijn mensen auto’s en andere bezittingen kwijtgeraakt. De schade bedraagt miljarden dollars. Van de meer dan zeventig doden die Sandy heeft veroorzaakt, vielen er minstens zes in New Jersey.

Christie had de afgelopen dagen zes keer met Obama gebeld, ook midden in de nacht. Obama ging gisteren met hem mee in een helikopter, om de schade te bekijken. Daarna gingen ze naar het stadje Brigantine. „Ik wil de president bedanken voor zijn steun”, zei Christie. „We zijn ongelooflijk hecht, we hebben een fantastische werkrelatie. Woorden schieten tekort hem te bedanken.”

En Obama prees Christie. „Hij staat bovenaan mijn lijst van mensen die ik dank verschuldigd ben. Hij knokte verbeten om zijn staat tegen de storm te beschermen. Hij heeft me ook verzekerd dat New Jersey sterker uit de orkaan zal komen. We zullen u alle benodigde hulp geven.”

De afgelopen dagen hadden Christie en Obama niets dan aardige woorden voor elkaar. Vooral van Christie komt dat onverwacht. De populaire, conservatieve gouverneur was de vooruitgeschoven post van de Republikeinse presidentskandidaat Mitt Romney. Christie kreeg moeiteloos grote menigtes op de been, en wist juist de sceptische achterban te enthousiasmeren. Hard en ongenuanceerd, maar met humor viel hij Obama bij iedere spreekbeurt aan.

Tijdens de Republikeinse Conventie in Tampa, in augustus, kreeg Christie de rol van ‘keynote speaker’, na Romney de belangrijkste spreker. Christie zei , theatraal en wijdlopig als altijd, dat onder Obama de Amerikaanse droom verkwanseld is. „Er is nu geen leiderschap”, zei Christie. „Echte leiders volgen de peilingen niet. Ze veránderen peilingen.”

Veruit het grootste deel van zijn toespraak ging niet over Romney of Obama, maar over hemzelf. Republikeinen houden er algemeen rekening mee dat Christie zich kandidaat zal stellen voor het presidentschap in 2016. Tot die tijd werkt hij aan het vergroten van zijn landelijke bekendheid en populariteit.

Democraten zeggen dat de plotselinge Obama-liefde van Christie betekent dat hij inschat dat de president wordt herkozen. „Christie is een berekenende man. Hij weet dat Romney de verkiezingen niet gaat winnen, en gaat op eigen houtje verder aan zijn vierjarenplan”, zegt bijvoorbeeld Stan Greenberg, een Democratische partijstrateeg en opiniepeiler. „Daarbij: hij heeft de president, wie het ook wordt, de komende jaren hard nodig bij de wederopbouw van zijn staat. Dat hij nu alleen met Obama gezien wil worden, bewijst dat hij zijn geld op hem zet.”

Mitt Romney heeft na Sandy moeite in beeld te blijven. Zijn bijeenkomsten halen nauwelijks het nieuws. Peilingen laten zien dat hij het de laatste dagen moeilijker heeft in ‘swing states’ als Ohio en Virginia. Christie maakte geen woorden vuil aan Romneys inzamelingsactie voor de slachtoffers, deze week in Ohio.

Juist in de conservatieve vleugel van de Republikeinse partij, waar Christie zo geliefd was, klinkt nu kritiek. Rush Limbaugh, die een veel beluisterde radiotalkshow heeft, zei dat Christie dienst deed „als een Griekse zuil” voor Obama – ook een verwijzing naar Christies overgewicht. De conservatieve website Caller noemde het merkwaardig dat Christie zich zes dagen voor de verkiezingen liet inzetten voor Obama’s reis. Mitt Romneys campagneteam wilde zo ver niet gaan. Een woordvoerder van Romney zei gisteren koeltjes: „Hij doet z’n werk.”