Reportage vanuit New York: evacuaties, hardlopers en een leeg Times Square

Een groep studenten van de School voor Journalistiek in Utrecht is momenteel in de VS om de Amerikaanse verkiezingen te verslaan. De studenten zijn uitgerekend in New York op het moment dat Sandy over de stad raast en doen verslag. Student Yelle Tieleman beschrijft hoe New York veranderde in een spookstad.

Lager gelegen Manhattan in het donker, zoals gezien vanaf de Brooklyn Heights. One World Trade Center is hier deels verlicht.

Een groep derde- en vierdejaars studenten van de School voor Journalistiek in Utrecht is momenteel in de VS om de Amerikaanse verkiezingen te verslaan. Ze zijn uitgerekend in New York op het moment dat Sandy over de stad raast en doen verslag. Student Yelle Tieleman beschrijft hoe New York veranderde in een spookstad.

Van het geëvacueerde Lower Manhattan naar dé toeristische trekpleister in hartje New York, Times Square. Een middag op zoek naar orkaan Sandy levert behalve een nat pak een bijzonder beeld op van Wall Street en Times Square: een spookstad die zich klaar maakt voor een orkaan.

We pakken vroeg in de middag de taxi vanuit ons hotel in Chelsea. Het regent inmiddels hard en het waait hard. Een dag eerder heeft New York noodmaatregelen genomen. De metro ging om zeven uur dicht en alle grote ketens zoals Starbucks en McDonalds sloten hun vestigingen. We bereiden ons dan ook voor op een surrealistisch New York: grote en brede avenues, maar zonder de gebruikelijke georganiseerde chaos. In de taxi horen we via een lokaal radiostation dat twee bruggen naar Brooklyn en Queens worden afgesloten.

We vertrekken naar Battery Park, waar toeristen van een afstandje het Vrijheidsbeeld fotograferen, is het uitgestorven. Het is het meest zuidelijke puntje van Manhattan. Het regent er pijpenstelen en tussen de wolkenkrabbers loeien de sirenes van de NYPD, de politie van New York. We lopen tien minuten door het park en komen uit bij waterkant. Het Vrijheidsbeeld is amper te zien. De ferry’s die normaal langs het eiland waar het beeld staat varen, liggen stil aan de kade, tot ze naar een veiligere plek worden gedirigeerd. Een verslaggever van News Chanel 1 klimt over een hekje en stapt praktisch het water in. Ze doet haar verhaal wel 15 keer opnieuw, tot uiteindelijk haar cameraman tevreden is. Ze laat haar kijkers weten dat het water veel hoger staat dan normaal en dat er meer dan 300.000 mensen geëvacueerd zijn. New York maakt zich klaar voor de storm.

Het water in Manhattan, New York. Foto AFP / Andrew Burton / Getty ImagesHet water in Manhattan, New York. Foto AFP / Andrew Burton / Getty Images

Er hangt in het zuidelijkste punt van Manhattan een vreemde vreemde sfeer. Er zijn hier op straat drie soorten mensen te vinden. Hardlopers die hun trainingstocht voor de marathon weigeren op te geven, toeristen die hun vakantie niet in het water willen laten vallen en journalisten die met hun poncho uit de straalwagens van de tv-stations rennen om live verslag te doen. Even later rijden er twee politiewagens het park in: het wordt afgesloten en iedereen moet het park per direct verlaten. De wind die vanaf het water de stad inkomt is simpelweg veel te gevaarlijk. Alleen journalisten mogen nog even een foto maken, daarna moeten ook wij zo snel mogelijk weg. Tijd om Wall Street in te lopen.

Bij de Stock Exchange is het uitgestorven. Om de zoveel tijd blaast de wind je om de oren. De beurs ligt plat. Voor het eerst sinds mensenheugenis is de beurs vanwege weersomstandigheden twee dagen stilgelegd. Het beursgebouw is omgeven door enorme bergen zandzakken. Als er één iemand goede zaken doet vanwege Sandy is het wel de zandgroothandel. Wanneer je Wall Street afloopt richting de Hudson-rivier komt de pier van Wall Street langzaam in zicht. Twee politieauto’s blokkeren de toegang en sturen even later iedereen weg: ook hier wordt iedereen geëvacueerd. Het is hier te gevaarlijk. Alleen een verslaggever van CNN mag live verslag doen, maar ook zij wordt even later heen gestuurd door de overuren draaiende NYPD-agenten. Op dat moment bulderen er twee brandweerwagens door de straat. Alle verloven van de brandweer en politie zijn ingetrokken. Agenten draaien zonder morren lange diensten van 12 uur. Het saamhorigheidsgevoel is groot in New York.

Vanaf Exchange Place is de skyline van lager gelegen Manhattan te zien, nadat de stroom is uitgeschakeld. Foto Reuters / Eduardo MunozVanaf Exchange Place is de skyline van lager gelegen Manhattan te zien, nadat de stroom is uitgeschakeld. Foto Reuters / Eduardo Munoz

Nadat we in Lower Manhattan zijn weggestuurd besluiten we de taxi te nemen naar Times Square. Wanneer we voor een rood stoplicht staan in China Town, merken we dat de orkaan haar werk al goed doet. De taxi schudt heen en weer door de beukende windstoten. Wanneer de taxi Times Square opdraait en ons uitlaat zien we dat er leeg is. Heel erg leeg. De flashy schermen branden, maar dat is het enige dat normaal is op Times Square. We lopen er een halfuur rond en hoe harder het begint te regenen, hoe meer toeristen een droger plekje zoeken. Een van de beroemdste pleinen ter wereld stroomt binnen no-time leeg. Zelfs de meest verstokte toeristen kiezen eieren voor hun geld. De spanning in New York is voelbaar: Sandy is coming to town.

Een paar uur later blijkt hoe hard Sandy toe heeft geslagen. Via ons blog deden we live verslag. We zagen Battery Park volledig onderlopen, hoger kwam het water er nooit. Huizen in Queens zijn afgebrand. We zagen talloze explosies van transformatiehuisjes in volgelopen metrostations. Weggeslagen gevels van huizen op slechts enkele honderden meters van ons hotel. Uiteindelijk viel ook de stroom in ons hotel weg. We waren ooggetuige van een bizarre avond en nacht. Het was bijzonder. Het was spannend. Eng. Maar vergeten zullen we het niet meer.

Lees meer producties van de groep Journalistiek-studenten over Sandy op de site van de School voor Journalistiek in Utrecht. Gisteren leverden een aantal studenten al bijdragen voor een liveblog over Sandy op Volkskrant.nl.