Waterdrager in Canada, ster in Tilburg

Bij de Tilburg Trappers koesteren ze een aanwinst uit ijshockeyland Canada: Dale Weise. „Er komen nu mensen kijken die anders nooit een duel bezoeken.”

TILBURG-De Amerikaanse ijshockeyer Dale Weise (L) betreedt het veld.FOTO ROBERT VOS
TILBURG-De Amerikaanse ijshockeyer Dale Weise (L) betreedt het veld.FOTO ROBERT VOS

Een groot netwerk, een Amerikaanse trainer en een beetje geluk. Meer was er niet voor nodig om de Canadese ijshockeyer Dale Weise naar Nederland te halen. René de Hond, technisch manager van ijshockeyclub Tilburg Trappers, vertelt het met zichtbaar genoegen aan de vooravond van de thuiswedstrijd van Tilburg tegen Geleen. Met hulp van een bevriende Canadese zaakwaarnemer dacht De Hond vorige maand al rond te zijn met een andere topspeler, Dustin Jeffrey. Maar hij koos op het laatste moment voor een club in Kroatië. „Dat was gewoon pech”, vertelt De Hond. „Maar met Dale is het nu toch gelukt.”

Dale Weise (24) staat onder contract bij de Vancouver Canucks, een van de topploegen in de sterkste ijshockeycompetitie ter wereld, de NHL. Door een conflict tussen spelers en clubeigenaren over de verdeling van de ruim drie miljard dollar aan inkomsten, is de competitiestart in Noord-Amerika uitgesteld (zie inzet). „Het is een gevecht tussen miljonairs, de spelers, en miljardairs, de eigenaren”, verklaart Barry Smith, trainer van Tilburg en voormalig assistent-trainer in Vancouver. Zolang de lock-out in de NHL voortduurt, wordt er niet gespeeld. En dus kiezen spelers uit de Verenigde Staten en Canada voor een avontuur over de grens om fit te blijven en wedstrijden te kunnen spelen. Zoals Dale Weise.

Twee weken is hij intussen in Nederland. Naar Amsterdam is hij nog niet geweest. Wel naar Den Bosch. En naar de Efteling. „Cool pretpark”, vindt Weise. „Veel leuke attracties.” Tot een maand geleden kende hij Nederland alleen van de Olympische Spelen. „Als je me toen een kaart had gegeven, zou ik Nederland niet hebben kunnen aanwijzen”, lacht hij. „En Tilburg al helemaal niet.”

Weise stond op het punt een contract te tekenen bij een club in Zweden, toen hij een telefoontje kreeg van zijn zaakwaarnemer. Of hij bij de Tilburg Trappers wilde gaan spelen. Hij belde zijn vader en informeerde bij ploeggenoten in Vancouver over de Trappers. De verhalen waren positief, de aanwezigheid van trainer Barry Smith in Tilburg gaf de doorslag. „Barry heeft het in Vancouver goed gedaan, ik wist dat ik veel van hem kon leren. En het is fijn als er bij je nieuwe club een trainer is die Engels spreekt en jouw cultuur kent.”

In Tilburg zijn ze dolgelukkig met hun nieuwe aanwinst. Voorzitter Ron van Gestel loopt met een grote grijns rond in het IJssportcentrum Tilburg, dat vrijdagavond voor de wedstrijd tegen landskampioen Geleen bijna vol zit met 2.200 toeschouwers. Dat zijn er een paar honderd meer dan normaal bij een wedstrijd van de Trappers, weet Van Gestel. „Er komen nu mensen kijken die normaal nooit een ijshockeywedstrijd bezoeken. Alleen uit nieuwsgierigheid naar die NHL-speler.”

Maar ook de trouwe fans van de Tilburg Trappers zijn benieuwd naar Dale Weise. Emiel Joosten (61) bezoekt al 22 jaar de wedstrijden van de Trappers en ziet voor het eerst een nog actieve NHL-speler in zijn team. „We hebben hier wel eens Amerikanen en Canadezen gehad die kwamen afbouwen”, vertelt Joosten. „Maar deze Dale Weise heeft nog een hele carrière voor zich.”

Het verschil tussen Weise en de rest van het team is groot, volgens Joosten. Weise is sneller, sterker en zijn passes komen strakker aan. „Kijk naar hoe hij met zijn stick omgaat en schoten afvuurt”, wijst Joosten. „Hij heeft technisch echt een grote voorsprong.”

In Vancouver ligt dat anders. Daar is Weise een van de waterdragers. Hij speelt in de vierde aanvalslinie van de Canucks en moet meer dan tien aanvallers voor zich dulden. Maar dat is logisch, vindt zijn huidige trainer Barry Smith. „Hij speelde vorig seizoen pas zijn eerste volle jaar in de NHL. Geef Dale drie jaar, en ik zie in hem een fysiek sterke, maar ook technisch begaafde aanvaller die belangrijk kan zijn voor elke ploeg in de NHL. Hij is meer dan alleen een vechtjas.”

Die vechtersreputatie kleeft aan Weise, sinds hij vorig seizoen zijn debuut maakte bij Vancouver. Wie zijn naam opzoekt op internet, komt vooral beelden tegen van fikse knokpartijen, een kenmerk van het Noord-Amerikaanse ijshockey. Weise vindt het wel meevallen. „Ik had misschien tien, vijftien vechtpartijen vorig jaar. Daarmee stond ik niet eens in de top tien. Dan moet je er 20 tot 25 op je naam hebben.”

Aan de hand van Weise is Tilburg vrijdag veel sterker dan landskampioen Geleen. Mede door twee doelpunten van de Canadees eindigt de wedstrijd in 9-1. Over zijn eigen spel is Weise niet helemaal tevreden. „Ik miste twee open kansen voor de keeper”, zegt hij kritisch. „Dat moet beter.”

Onduidelijk is hoe lang Weise nog te bewonderen is in Tilburg. Zodra de spelersvakbond en de eigenaren van de NHL het eens zijn over een akkoord, stapt Weise op het vliegtuig naar Vancouver. Maar niemand weet hoe lang dat akkoord op zich laat wachten. Bij de vorige lock-out in 2005 werd uiteindelijk het hele seizoen afgelast. Voor voorzitter Ron van Gestel van Tilburg Trappers is het experiment met Weise nu al geslaagd. „In het slechtste geval zou hij twee weken bij ons blijven. Dat hebben we al gehaald. Nu gaan we gewoon van hem genieten zolang het nog kan.”