Het gevoel in Austin: de man is een superkampioen, laat het gaan

In Texas is de steun voor Lance Armstrong onverminderd. Het jubileumgala voor zijn stichting Livestrong gaat vanavond gewoon door.

In wielerzaak Mellow Johnny’s, waarvan Lance Armstrong mede-eigenaar is, kosten de Livestrong-shirtjes nog steeds 100 dollar.
In wielerzaak Mellow Johnny’s, waarvan Lance Armstrong mede-eigenaar is, kosten de Livestrong-shirtjes nog steeds 100 dollar. Foto AFP

De ingelijste zeven gele truien blijven hangen waar ze hangen, hier aan de muur van Mellow Johnny’s aan West 4th Street in het Texaanse Austin. „Hij is toch al die bergen als eerste overgegaan”, zegt manager Craig Staley. „Wie moet ze anders krijgen?”

In zijn eigen wielerzaak is Lance Armstrong nog alom aanwezig in de vorm van posters en memorabilia uit zijn tijd als professioneel renner. Livestrong-shirtjes kosten hier onverminderd 100 dollar. Armstrong, de zevenvoudig Tourwinnaar die recentelijk ontmaskerd werd als dopingzondaar zonder weerga, is mede-eigenaar van de zaak en indirect ook naamgever. Mellow Johnny’s is een Engels-Amerikaanse verbastering van maillot jaune – Frans voor gele trui. „Dat was de bijnaam van Armstrong onder zijn ploeggenoten”, weet Staley.

Het onderzoeksrapport van het Amerikaanse anti-dopingagentschap Usada, dat vorige week werd gepubliceerd, betekende het definitieve demasqué van de Texaanse wielergrootheid. Staley, al dertig jaar bevriend met Armstrong, voelt zich niet verraden. „Maar het was wel een klap. Emotioneel, maar ook financieel. Ik denk niet dat we het als winkel zouden hebben overleefd als we pas waren begonnen. Gelukkig hebben we hier in de afgelopen jaren een uitstekende reputatie opgebouwd, met een breed klantenbestand. We staan vrij ver van Lance af, in die zin.”

De verstrengeling tussen Armstrong en zijn kankerstichting Livestrong is een stuk inniger. In het hoofdkwartier aan de andere kant van het centrum was de ontvangst gistermiddag allerhartelijkst. Openhartig deelt de baliemedewerkster haar vermoedens dat de Usada het dossier tegen Armstrong bewust vlak voor het vijftienjarig jubileum van Livestrong, dit weekend, openbaar heeft gemaakt. Een Armstrong-medestander in Mellow Johnny’s, die dit niet onder naam voor zijn rekening wil nemen, zal later iets soortgelijks impliceren: „Niets is toeval.”

Dat Livestrong als charitatieve instelling de controverse rond weldoener Armstrong kan missen als kiespijn, is evident. Een gesprek met een woordvoerder van de kankerstichting zit er helaas niet in. Katherine McLane van de communicatie-afdeling drukt een persverklaring van Armstrong in de handen van de journalist. „Daar moet je het mee doen.”

Woensdag deed Armstrong afstand van het voorzitterschap in een poging de imagoschade voor Livestrong te beperken. Maar daar wordt verder niet over gesproken. McLane: „Je kan bellen voor een afspraak, maar we houden het bij deze verklaring. Je bent welkom voor een rondleiding zo direct. Maar niemand zal met je praten.”

De festiviteiten voor het jubileum dit weekend gaan volgens McLane door, „zoals gepland”. Vanavond is er een gala met filmsterren als Sean Penn, Ben Stiller en Robin Williams. Exclusief voor de meest fanatieke donateurs en fondsenwervers van Livestrong. Armstrong zelf zal een toespraak houden. Zondag volgt een fietstocht in en rond Austin, met onder meer profrenners Jens Voigt en Axel Merckx. „Zaterdag is hier in de winkel een signeersessie met de renners”, zeg Staley van Mellow Johnny’s. „Wees welkom. We willen zo open als mogelijk door deze crisis heen.”

Zo goed en zo kwaad als het gaat proberen Armstrongs relaties de schade te beperken. Maar dat sponsors, zoals Nike, zich stuk voor stuk lostrekken van de persoon Armstrong zegt veel over het afgebrokkelde imago van de gevallen sportheld. Wie neemt hij mee in zijn val?

„Dit is een knock-out voor Lance, en een blauw oog voor Livestrong”, zegt voormalig mountainbike-professional Charlie Heggem in het koffietentje in Mellow Johnny’s. Hij is in Austin voor de promotie van zijn bedrijf in racefietsaccessoires. Vijftien jaar geleden was hij bij Armstrongs eerste benefietwedstrijd, The Ride for the Roses. „Het is indrukwekkend wat Lance heeft opgebouwd. Er is veel sympathie voor de activiteiten van Livestrong, maar de val van Lance zal wel enig effect hebben op donaties.”

Heggem heeft Armstrong nooit echt gemogen, zegt hij. „Nu blijkt wel waarom er zoveel mensen in de wielerwereld slecht over hem dachten. Ik baal ook van de dopingpraktijken die hij er kennelijk op nahield, want ik organiseer zelf ook wielerevenementen en het wordt weer een stukje lastiger om sponsors te werven. Toch kan het op de lange termijn ook een positieve uitwerking hebben. Laat het een catharsis zijn.”

Dion Thompson, vaste gast in sportkroeg Champions aan 4th Street, ziet Armstrong vooral als een gewiekste winnaar. „In het honkbal zeggen we: als je niet vals hebt gespeeld, heb je het niet echt geprobeerd. Hij was er gewoon het handigst in.” Barman David valt hem bij: „Stel dat nu nog eens na onderzoek blijkt dat honkballer Babe Ruth het vorige eeuw allemaal op steroïden deed. Nou en? Je moet actieve sporters pakken, dat heeft zin.”

Het zijn veelgehoorde opvattingen in Austin. Iedereen deed het toch? Het is lang geleden. Laat het gaan. „De man is een superkampioen”, zegt programmeur en hobbyfietser Clarence Rivera. „Wat maakt mij het uit wat hij in zijn bloed stopte?” Hij vertelt over de „fantastische dingen” die Armstrong heeft gedaan in de strijd tegen kanker. „Een enorm inspirerende figuur. Hij is er alleen niet in geslaagd zijn team te inspireren om loyaal te zijn.” Rivera doelt op de oud-ploeggenoten die verklaringen tegen hun voormalige kopman hebben afgelegd.

Van de enorme verontwaardiging in wielergekke landen over de dopingpraktijken van Armstrong is in Austin weinig te merken. „Wielrennen wordt hier niet of nauwelijks gevolgd”, zegt journaliste Suzanne Halliburton van dagblad Austin Statesman. „Toen hij de Tour bleef winnen, was er wat interesse. Nu allang niet meer. Hier heerst niet dat sentiment alsof hij eigenhandig de sport te gronde heeft gericht, zoals in Europa.”

Halliburton volgde de opkomst van Armstrong na zijn ziekbed tot aan de zevende Touroverwinning in 2005. Aan de telefoon zei ze eerder deze week dat Armstrong haar net een e-mail had gestuurd. Boodschap: hij doet zondag gewoon mee aan de fietstocht van Livestrong door Austin. Halliburton: „Lance verstopt zich echt niet. En ik denk niet dat hij ooit op zijn knieën gaat, hoe graag men dat ook zou zien.”