‘Levenslang’ voor de assistent-coach

Het misbruikschandaal op Penn State schokte vorig jaar de Amerikaanse sportwereld. Voormalig assistent-coach Sandusky komt nooit meer vrij.

Jerry Sandusky verlaat de rechtbank in Bellefonte nadat hij 30 tot 60 jaar te horen heeft gekregen.
Jerry Sandusky verlaat de rechtbank in Bellefonte nadat hij 30 tot 60 jaar te horen heeft gekregen. Foto AFP

Rotterdam. - Jerry Sandusky, spil in het grootste schandaal ooit in het populaire Amerikaanse college football, is gisteren door een rechtbank in Bellefonte in de staat Pennsylvania veroordeeld tot een gevangenisstraf van dertig tot zestig jaar voor kindermisbruik op sportcomplexen van de universiteit Penn State.

De voormalige assistent-coach van het footballteam Penn State, Nittany Lions, was al schuldig bevonden aan misbruik van kinderen met wie hij via zijn charitatieve stichting Second Mile in contact was gekomen en die hij meebracht naar de kleedruimten van Penn State. De gevangenisstraf betekent effectief levenslang voor de 68-jarige Sandusky.

De ontmaskering van de oud-assistent als kindermisbruiker deed de Amerikaanse sportwereld vorig jaar op haar grondvesten schudden. Nittany Lions is een toonaangevende ploeg op het hoogste niveau van het college football. Thuishonk Beaver Stadium is met een capaciteit van 107.000 toeschouwers het op drie na grootste stadion ter wereld.

De legendarische hoofdcoach Joe Paterno, die begin dit jaar overleed, was een nationale beroemdheid. Hij stond 45 jaar aan het roer bij Penn State en was met 409 overwinningen de meest succesvolle coach in de sport. Maar Paterno’s blazoen is voorgoed besmeurd door zijn rol in het schandaal. Hij was er met de sportleiding van Penn State deels verantwoordelijk voor dat Sandusky jarenlang zijn gang kon gaan, zo concludeerde een onafhankelijke onderzoekscommissie deze zomer. Binnen Penn State waren al vanaf 1998 meldingen bekend van ontucht.

Paterno overleed twee maanden na zijn ontslag als coach in november 2011 aan de gevolgen van kanker. De leiding van de universiteit besloot een standbeeld van de beroemde coach te verwijderen wegens zijn rol in het Sandusky-schandaal.

De overkoepelende organisatie voor universiteitssporten, de NCAA kwam op basis van het onderzoeksrapport afgelopen zomer tot zware straffen voor Penn State. Alle overwinningen van Paterno’s Nittany Lions na 1998 werden geschrapt. Belangrijker dan de boete van 60 miljoen dollar is de uitsluiting van deelname aan het naseizoen voor een periode van vier jaar. De prestigieuze Bowl Games gelden als officieuze ‘interdivisionele’ kampioenschappen in het American football.

Alle spelers mochten vertrekken na het afgelopen seizoen, al bleef een grote meerderheid van hen de universiteit trouw. Penn State ontkwam volgens de NCAA „maar net” aan de ‘doodstraf’: opheffing van het footballteam.

De maatregelen waren volgens NCAA-voorzitter Mark Emmert „niet alleen als straf bedoeld, ook om binnen de universiteit een sportcultuur en klimaat te scheppen waarin football nooit meer boven het onderwijzen, opvoeden en beschermen van jonge mensen geplaatst wordt”.

Tien slachtoffers hebben zich in de loop van het ontuchtonderzoek gemeld, maar de verdenking bestaat dat het misbruik omvangrijker was. „Ik word geplaagd door beelden van zijn naakte lichaam op mijn netvlies. Dat verdwijnt nooit meer uit mijn geheugen”, zo citeert The New York Times een van de slachtoffers, gisteren in de rechtzaal. „Jerry heeft kinderen pijn gedaan, en daar ben ik er een van.”

Sandusky is veroordeeld voor 45 gevallen van misbruik, twintig daarvan tijdens zijn actieve carrière als assistent-coach. Na zijn pensioen in 1999 hield hij toegang tot de faciliteiten van Penn State.

In een emotionele verklaring ontkende Sandusky gisteren andermaal schuldig te zijn. Hij ziet zichzelf als slachtoffer van een complot. „Ik weet dat ik deze walgelijke dingen niet heb gedaan.”