Eerste Beatles-single halve eeuw oud - ‘Love Me Do’ luidde nieuw tijdperk in

De cover van de eerste single van The Beatles.

Vandaag precies vijftig jaar geleden kwam de eerste single van The Beatles uit. ‘Love Me Do’ was volgens velen het begin van popmuziek zoals we die vandaag kennen. Dit is hoe het nummer, hortend en stotend, tot stand kwam.

The Beatles (dat wil zeggen: John Lennon, Paul McCartney, George Harrison en Pete Best, dus nog zonder Ringo) mochten op woensdag 6 juni 1962 naar Parlophone komen, onderdeel van de grote platenmaatschappij EMI. Er lag een contract, zo had manager Brian Epstein tegen ze gezegd, maar dat was niet helemaal waar. Parlophone was er slechts mee akkoord gegaan dat het viertal auditie kwam doen.

The Beatles in 1962, met rechts Pete Best en rechtsboven zijn handtekening.

The Beatles in 1962, met rechts Pete Best en rechtsboven zijn handtekening.The Beatles in 1962, met rechts Pete Best en rechtsboven zijn handtekening.

Een van de nummers die opgenomen werd was ‘Love Me Do’, dat McCartney in 1958 op zestienjarige leeftijd geschreven had terwijl hij spijbelde. Omdat hij nog moeite had met het einde, liet hij het liedje later aan Lennon horen. Samen maakten ze ‘Love Me Do’ af.

Maar het liep allemaal niet zo soepel, begin juni in de Abbey Road-studio’s. Drummer Pete Best, die toen achttien maanden bij de band zat, slaagde er niet in het ritme goed te volgen en bezegelde daarmee indirect zijn lot als ex-Beatle (later ‘de vijfde Beatle’). Producer George Martin, die later van grote waarde zou worden voor de band, hoorde het aan en was duidelijk: als het ooit wat wilde worden met The Beatles, moet die Best eruit. Zo geschiedde.

De versie verscheen in 1995 wel op verzamelalbum Anthology 1. Je kunt goed horen hoe het drumwerk van Best de rest van het nummer naar beneden haalt.

Ook andere nummers waren nog niet naar de tevredenheid van de producer. Het was 22.00 uur ‘s avonds toen Martin het groepje uitgeputte, jonge Liverpudlians uitlegde wat er mis was, en hij nodigde ze uit om vooral mee te denken. “Als er iets is wat jullie niet bevalt, zeg het vooral”, zei hij. “Wat mij niet bevalt”, zei Harrison, “is je stropdas”. Volgens de overlevering volgden hierop nog twintig minuten van hilariteit, wat Martin deed besluiten dat hij de jongens er graag bij wilde hebben.

Dat betekende dat er een platencontract getekend werd en dat er een nieuwe opnamesessie kwam. Na de zomer, op 4 september, klopten The Beatles weer aan bij Abbey Road. Pete Best was inmiddels vervangen door Ringo Starr. Maar hoewel Martin het viertal graag hoorde spelen, had hij weinig vertrouwen in hun schrijverskwaliteiten. The Beatles moesten dus maar debuteren met een liedje van een ander, zo was het idee. Het lag zelfs al klaar: ‘How Do You Do It?’, geschreven door Mitch Murray. Een luchtig, bijna kinderlijk beatliedje, zo weinig vernieuwend dat The Beatles er niets in zagen - en dat lieten ze blijken ook. Ze namen het haastig en ongeïnspireerd op, om daarna zo snel mogelijk met hun eigen liedje aan de gang te kunnen.

Martin wist zeker dat het liedje van Murray een hit kon worden, maar moest uiteindelijk toch toegeven dat het niet de beste keus was voor The Beatles. Hij kreeg wel gelijk wat betreft de hitpotentie: ‘How Do You Do It?’ werd bij Gerry & The Pacemakers gelegd en die scoorden er in april ‘63 een nummer 1-hit mee.

http://youtu.be/SqH8YHqKAdI

Opgewonden begonnen The Beatles op die vierde september aan hun eigen creatie. Het duurde twee uur om ‘Love Me Do’ op te nemen, en gedurende die twee uur kreeg Martin steeds sterker het gevoel dat ze iets goed te pakken hadden. Het klonk rauw, bijna primitief, maar ook fris en vernieuwend. De meeste popnummers uit die periode leunden op drie basisakkoorden, maar ‘Love Me Do’ deed het met slechts twee: de G en de C. Bovendien was er die ‘huilende’ harmonica van John Lennon. Ook dat hoorde je vrijwel nooit in popnummers.

Toch klopte er nog steeds iets niet, en weer had het te maken met degene die op het drumkrukje zat. Ringo speelde (volgens de verhalen) onstabiel, wilde te snel richting het refrein. Een week later, op 11 september, volgde een tweede poging. Andy White, die regelmatig bij EMI-sessies invaldrummer was, verving Ringo. Die moest, zich er zelf ook wel van bewust zijnde hoe lullig het was, de tamboerijn bespelen.

Alle schermutselingen daargelaten, was het belangrijkste wel bereikt: ‘Love Me Do’ stond op band en was klaar voor de luisteraar. Beide opnames werden uiteindelijk gebruikt: de versie van 4 september (Ringo op de drums, geen tamboerijn en geen Andy White) werd uitgegeven als eerste single van The Beatles.

De versie van 11 september (White op drums, Ringo op tamboerijn) werd gebruikt voor latere edities van de single en verscheen op het debuutalbum Please Please Me (uit maart ’63). Dit is tegenwoordig de bekendste versie.

Het werd 5 oktober 1962, vandaag precies vijftig jaar geleden, en ‘Love Me Do’ werd uitgebracht als de eerste single van The Beatles, met ‘P.S. I Love You’ als B-kant.

Een infographic van themissinggraph.wordpress.com over 'Love Me Do' en de B-single daarvan, 'P.S. I Love You'. Klik voor een grotere versie.

Een infographic van themissinggraph.wordpress.com over 'Love Me Do' en de B-single daarvan, 'P.S. I Love You'. Klik voor een grotere versie.Een infographic van themissinggraph.wordpress.com over 'Love Me Do' en de B-single daarvan, 'P.S. I Love You'. Klik voor een grotere versie.

Een enorme hit werd het in eerste instantie niet: de zeventiende plek in december van dat jaar was de hoogste positie in de Britse hitlijst. Maar er gebeurde wel degelijk iets: een nieuw geluid, een jeugdige brutaliteit, een stem voor de jaren zestig-generatie en het begin van wat later de populairste band aller tijden zou worden.

Toen het nummer in april ‘64 in de Verenigde Staten uitkwam, ging het wel direct naar de hoogste positie. In 1982, twintig jaar na de Britse release, belandde een heruitgave op de vierde plek in Engeland. Toen het album 1 met 27 nummer 1-hits van The Beatles in 2000 uitkwam, was ‘Love Me Do’ de eerste track. En ook vijftig jaar later is te horen waarom op 6 juni, bij die allereerste auditie, iemand vanuit de studio naar de kantine rende om George Martin te halen. Hij moest komen luisteren, want dit was iets bijzonders.

Dit stuk is geschreven met hulp van Revolution In The Head, het veelgeprezen naslagwerk over The Beatles van Ian McDonald (Vintage, 2008).

Liverpool viert vanaf vandaag drie dagen lang Love Me Do Weekend, met onder meer een recordpoging om met zoveel mogelijk mensen ‘Love Me Do’ te zingen.

    • Peter Zantingh