J.K. Rowlings nieuwe boek is uit: seks, drugs en venijn - ‘geen kinderboek’

Vandaag kwam het nieuwe boek van J.K. Rowling uit, genaamd The casual Vacancy. Foto ANP / Facundo Arrizabalaga

Allemaal gemene mensen, verkerend in afgrijselijke situaties. Zo omschrijven literaire critici de personages in J.K. Rowlings vandaag verschenen The Casual Vacancy. De magie uit Harry Potter is pijnlijk ver weg en de realiteit slaat in als een bom. Hoe fijn moeten we deze nieuw ingeslagen weg van Rowling vinden?

Niet voor schoolgaande kinderen

“Ik laat het boek niet aan mijn kinderen lezen”, schrijft The Telegraph-journaliste Allison Pearson. Haar schoolgaande kroost, dat ook nog eens enorme fan is van de Harry Potter-reeks, kon niet wachten in het boek te duiken. “Nee”, zei Pearson nog eens streng. Want, zo maande ze haar kinderen, “het boek zit vol donkere zaken waar jullie nog te jong voor zijn.”

Nu was de Harry Potter-reeks ook niet vies van wat dood en verderf, maar volgens Pearson ontbreekt het in The Casual Vacancy aan alle hoop waar het tovenaartje in donkere dagen nog wel zicht op had. Seks, drugs, kindermisbruik en automutilatie. Rowling schuwt het allemaal niet in haar eerste boek voor een volwassen publiek.

En alsof al die de ellendige gebeurtenissen al niet vreselijk genoeg zijn, doet de Britse schrijfster er nog een schepje bovenop. Want die afschuwelijke taferelen treffen mensen voor wie nauwelijks sympathie te kweken is, zo oordelen critici. Deepthi Hajela van persbureau AP schreef:

“It’s filled with often-unlikeable people, some of whom cross the line into terrible.”

In een boekhandel in Londen worden exemplaren van The Casual Vacancy aangeleverd. Foto ANP / Facundo ArrizabalagaIn een boekhandel in Londen worden exemplaren van The Casual Vacancy aangeleverd. Foto ANP / Facundo Arrizabalaga

Een verhaal over het niet zo idyllische Pagford

Desondanks is die opeenhoping van misère kundig aaneengeregen, wordt gesteld in recensies. Het start allemaal met de dood van gemeenteraadslid Barry Fairbrother. Zijn plotselinge overlijden laat een gat achter in het leven van de inwoners van het fictieve, Engelse plattelandsdorp Pagford, waar ook Fairbrother woonachtig was. Venijn en verdriet wisselen elkaar af, want kort daarna begint de strijd om zijn plek in de gemeenteraad. En die heftige strijd in het dorp raakt diverse gezinnen die toch al in de knel zaten met zichzelf. Schijnbaar beïnvloed door de tumult in hun nabije omgeving.

The Casual Vacancy is ook een boek van tegenstellingen. “Rijk versus arm, tieners versus hun ouders, vrouwen versus hun mannen, leraren versus hun leerlingen”, belooft de flaptekst. En die tegenstellingen leveren dus heel wat obscene gebeurtenissen op. Zo wordt personage Ruth gemolesteerd door haar man Simon, maakt een schoolhoofd zich schuldig aan seksueel misbruik en heeft een van de tieners in het dorp de onbedwingbare drang in zichzelf te snijden. Zeker geen kinderboek, oordelen de recensenten.

In een interview met The Guardian hintte Rowlings dat ze voor inspiratie deels heeft geput uit haar eigen leven:

Het oordeel: geen meesterwerk, maar wel ok

Het 500 pagina’s dikke boek mag dan in bijna niets lijken op de Harry Potter-reeks, maar de eerste recensies zijn overwegend positief. Het is geen meesterwerk, maar het heeft zeker bestaansrecht volgens de Huffington Post:

“Is it worthy of awards? Probably not, but I’d definitely be interested in reading her next book, regardless of the baggage carried by the name on the cover. (…) In summary, “The Casual Vacancy” is a good, though not great, book about small-town, small-minded England. What else did you expect?”

Journalist Theo Tait van The Guardian deelt deze mening. Geen meesterwerk, maar wel intelligent geschreven. Hij speculeert zelfs over een mogelijke televisieserie op basis van Rowlings The Casual Vacancy:

“The Casual Vacancy is no masterpiece, but it’s not bad at all: intelligent, workmanlike, and often funny. I could imagine it doing well without any association to the Rowling brand, perhaps creeping into the Richard and Judy Book Club, or being made into a three-part TV serial.”

Michiko Kakutani van The New York Times is een stuk minder mild over het boek. De recensente vindt dat Rowling met haar poging tot schrijven voor een volwassen publiek flink de mist in is gegaan. “Saai en te realistisch”, oordeelt ze:

“Unfortunately, the real-life world she has limned in these pages is so wilfully banal, so depressingly clichéd that “The Casual Vacancy” is not only disappointing - it’s dull.”

In de recensie van The Telegraph was vooral de waardering voor de mensenkennis van Rowling groot:

“What surprised me about The Casual Vacancy was not just how good it was, but the way in which it was good. (…)This is a deeply moving book by somebody who understands both human beings and novels very, very deeply.”

Nu al een bestseller

Meesterwerk of niet. Rowlings nieuwste productie is nu al een bestseller. In het Verenigd Koninkrijk ging het boek al meer dan een miljoen keer over de digitale toonbank en bij de virtuele boekenzaak Amazon wordt The Casual Vacancy momenteel het best verkocht. De Nederlandse vertaling verschijnt op 17 oktober onder de titel Een goede raad. De eerste oplage is 220.000 stuks, meldt NOS.

Eerder zei de Britse auteur dat het haar “grootste nachtmerrie” is dat het boek goed verkoopt, maar toch teleurstellend wordt bevonden.