Medicinale werking zit in familie bij planten

In uiteenlopende culturen worden planten uit dezelfde plantengeslachten gebruikt om dezelfde kwaaltjes en ziekten te behandelen. Hierdoor wordt het vermoeden dat veel traditioneel gebruikte planten daadwerkelijk een medicinale werking hebben, versterkt. Dat schrijft een internationaal team van botanici vandaag in het wetenschappelijke tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences.

De botanici hebben het medicinale gebruik van planten in Nepal, Nieuw-Zeeland en Zuid-Afrika met elkaar vergeleken. Ze kozen voor deze regio’s omdat ze ver uit elkaar liggen. Als er dus overeenkomsten bestaan in de planten die in deze gebieden worden gebruikt als medicijn, is dat dus niet omdat de lokale volkeren dat van elkaar hebben afgekeken, maar omdat ze onafhankelijk van elkaar zijn ontdekt.

Van elk plantengeslacht dat in één van deze drie regio’s voorkwam, kozen de onderzoekers één soort als vertegenwoordiger van zijn geslacht. Daarvan analyseerden ze het DNA uit blad of bloem, om onderlinge verwantschappen in kaart te brengen.

Vervolgens scoorden de botanici de plantengeslachten op traditioneel medicinaal gebruik. Daarbij hielden ze rekening met dertien verschillende medicinale categorieën, zoals ‘vruchtbaarheid’, ‘huid’ of ‘mond’.

De verwantschap tussen medicinale planten uit de drie verschillende regio’s was groter dan op basis van toeval verwacht. Verwante planten werden bovendien vaak tegen dezelfde ziekten en kwalen gebruikt.

De onderzoekers schrijven dat het combineren van modern verwantschapsonderzoek met traditionele medicinale kennis een veelbelovende strategie lijkt om nieuwe kandidaatmoleculen voor nieuwe geneesmiddelen op te sporen. Volgens de onderzoekers is 80 procent van alle bekende plantensoorten nog nooit op biologische activiteit onderzocht.