Nieuwe American Dream

Op nummer 628 van Broadway in New York huist hipsterwarenhuis Urban Outfitters. Toen ik daar gisteren langs het boekenschap liep, waande ik me even in een papieren versie van het web. Of specifieker, tumblr.com. Awkward Family Photos, Awkward Family Photos With Pets, Feminist Ryan Gosling: allemaal rubrieken die ik daar ooit voorbij zag flitsen, lagen nu in stapeltjes naast elkaar. Uitgevers hebben duidelijk hun hoop op Tumblr gevestigd.

Tumblr is een blogplatform waar het voornamelijk draait om opvallende plaatjes en filmpjes die bloggers makkelijk kunnen ‘rebloggen’. Als jij een mooi filmpje plaatst, staat het met één klik op mijn Tumblr. Dat maakt het blognetwerk heel geschikt voor ‘memes’, internethypes waarbij duizenden mensen variaties op dezelfde grap maken.

Het beroemdste voorbeeld is misschien wel Kim Jong-Il Looking At Things, waarop je alleen maar foto’s ziet van de wijlen dictator die op staatsbezoeken naar onder andere de tomatenoogst, Vladimir Poetin en sigarettenmachines staart. Grappig? Of lees je liever Awesome people hanging out together, Awesome people reading, of Texts from Hillary? De Amerikaanse blogger Stacy Lambe bedacht de laatstgenoemde toen hij een foto zag van Hillary Clinton in een enorm militair vliegtuig met een grote zonnebril op en telefoon in de hand. Daarboven plakte hij een andere beroemdheid met telefoon. Zoals Obama. ‘Hey Hil, whatchu doin?’, sms’t de president. ‘Running the world’, antwoordt Hillary. Na een week hadden Lambes creaties 45.000 volgers, 83.000 Facebook-shares en stuurde Clinton zelf een bijdrage op.

Het is een nieuw soort Amerikaanse Droom. Je hoeft op je zolderkamertje alleen maar een goede meme te bedenken, en internet ligt aan je voeten.

Zoals bij Lambe. Hij mocht op de thee bij Clinton en kreeg een baan aangeboden bij een van ’s werelds grootste webpublicaties, Buzzfeed.com. Daar moet hij nu proberen de technieken achter memes voor de journalistiek te gebruiken. „Het online nieuwsverhaal van 800 woorden is achterhaald”, zegt zijn hoofdredacteur. Daarom plaatst Buzzfeed bij een bericht over een promotie van Kim Jong Un een serie foto’s waar de dictator naar allerlei groepen mensen zwaait – ‘dat moest hij doen om deze baan te krijgen’. Het resultaat is nog wat flauw, maar de inspanning interessant. Want die memes verspreiden zo razendsnel, omdat ze ons een vaste verhaallijn bieden in het chaotische web. Overal zien we mensen losse grappen tweeten en bloggen, maar bij Awkward Family Photos weten we precies wat we kunnen verwachten: pagina’s vol genante familieportretten.

Als journalisten zich door zulke sterke verhaallijnen laten inspireren, levert dat wellicht meer geboeide lezers op. Dat memes ook op papier werken, daar zijn ze bij Urban Outfitters in ieder geval van overtuigd.