Bye bye Neil

Houston, Tranquility base here. The Eagle has landed. De eerste woorden van Neil Armstrong nadat hij met de Lunar Module op de maan was geland, brachten een zucht van verlichting bij vluchtleider Charlie Duke op aarde: „You got a bunch of guys about to turn blue. We’re breathing again.” Armstrong was overgestapt van automatische piloot op handbesturing toen hij zag dat de maanlander wilde landen op een plek vol grote stenen. Onaangedaan door foutmeldingen van de boordcomputer en oprakende brandstof vloog Armstrong een stuk verder door dan de bedoeling was en landde cooltjes op een plek die hem beter leek.

Een van de redenen dat Armstrong was uitverkoren voor de maanlanding was zijn vermogen om onder alle omstandigheden rustig te blijven. In een eerdere missie met de Gemini-raket was het ding als een krankzinnige gaan rondtollen op 200 kilometer hoogte. Ook daar vond Armstrong kalmpjes de enige oplossing voor het probleem: het voortijdig aanzetten van de landingsraketten.

Armstrong heeft zijn status als eerste mens op de maan nooit breed uitgevent. Altijd benadrukte hij dat de maanlanding een prestatie van een immens team van ingenieurs was geweest, niet zozeer iets waar hij als individu de eer voor moest opstrijken. Armstrong vertoonde zich zelden in het openbaar en gaf weinig interviews.

Dat is overigens ook aangegrepen als ‘bewijs’ voor de vele samenzweringstheorieën die er circuleren over dat de maanlanding nooit heeft plaatsgevonden. Het hele spektakel zou een Hollywoodproductie zijn geweest met gefakete tv-beelden, acterende astronauten en gefabriceerde maanstenen. Een rondje langs internet over dat onderwerp levert urenlang leesplezier over foto’s met verkeerde schaduwen, wapperende vlaggen zonder wind en verschoven bordkartonnen bergdecors. Allemaal onzin, maar toch geloven nog steeds miljoenen mensen dat het allemaal nep was.

Ruimtevaart wordt vaak afgedaan als een nutteloze en geldverslindende hobby. Wie dat zegt, is dood in het hoofd. Het is het symbool voor onze zoektocht naar het onbekende, de basis van alle wetenschap en vooruitgang. Met ruimtevaart ontstijgen we het niveau van een etend en poepend dier.

Ik was een jongen van 10 toen de korrelige tv-beelden van Armstrongs eerste stap werden uitgezonden. Het heeft me voor de rest van mijn leven het gevoel gegeven dat de mensheid alles kan bereiken wat het maar wil als het zijn schouders ergens onder zet. Als we ooit een nieuwe maanlanding nodig hadden is het wel nu. Gelukkig is bij NASA de tijd voorbij dat ruimtevaart ‘nuttig’ moet zijn en er alleen een log vliegtuig rondjes rond de aarde draaide. Mars is in het vizier.

Neil Armstrong wordt vandaag begraven. Geen staatsbegrafenis, zijn familie houdt het graag in kleine kring. Wel doen ze een oproep. Kijk vanavond naar de maan en geef Neil een knipoog. Doe ik.