Ouderen in Florida zijn bang voor medische zorg op de bon

Ouderen in Florida vrezen de plannen van Paul Ryan, de running mate van Romney. Die wil dat ze meer zelf gaan betalen voor de zorg. Romney loopt daar electoraal gevaar.

Zelfs in het ‘rode’, Republikeinse Spring Hill is de woede voelbaar. Het stadje in Hernando, het op twee na meest vergrijsde district van de Verenigde Staten, stemt traditioneel Republikeins. Maar de stemming is omgeslagen, zegt Joan Jones, een hoogbejaarde dame in een gated community net buiten de stad. „Iedereen heeft het hier over Paul Ryan, en zijn plannen met de zorg. Medicijnen of een doktersbezoek worden voor ons onbetaalbaar.” Haar buurvrouw merkt van een afstand op: „Het zou een ramp zijn.”

Drie jaar geleden stierf de echtgenoot van Joan Jones, na een lang ziekbed. Zij ging in die tijd door haar rug, en loopt sindsdien moeilijk. Jones zoekt houvast als ze van haar huis naar haar auto loopt. „Tientallen artsen heb ik gezien met mijn man. We hebben rekeningen gekregen voor duizenden dollars. Alleen omdat ik extra geld krijg van de overheid, kan ik die betalen.”

Spring Hill, aan de westkust van het schiereiland, is een stad zoals je ze veel ziet in Florida. Gepensioneerden wonen in talloze bewaakte buitenwijken, waar ze golf spelen of hun tuin sproeien. Ze komen uit het hele land, om in de zonnige staat hun oude dag door te brengen.

Een kliniek is altijd wel in de buurt. Drie miljoen van de negentien miljoen inwoners van Florida maken gebruik van Medicare, een speciaal overheidsprogramma voor zorg aan ouderen die verzekeraars niet vergoeden. Joan Jones is voor 80 procent van haar dokterskosten afhankelijk van Medicare.

Medicare is groot en log, en kost elk jaar meer geld. Het werd een belangrijk element in een ongekend bezuinigingsvoorstel dat de Republikeinse kandidaat voor het vicepresidentschap, Paul Ryan, onlangs indiende in het Huis van Afgevaardigden. Met zijn ‘Ryan Budget’ stelde hij voor een biljoen dollar te bezuinigen zonder de belastingen te verhogen. Medicare moet een systeem van tegoedbonnen worden, waarmee ouderen zorg inkopen bij verzekeraars. „We moeten Medicare hervormen, anders is het failliet als wij oud zijn”, zei Ryan op campagne in Florida.

Het plan werd afgeschoten in het Congres, maar is weer actueel nu Ryan is aangewezen als kandidaat-vicepresident bij de Republikeinen. Inwoners van de vergrijsde staat zijn sceptisch over het plan. Zwevende kiezers en Democraten wijzen het massaal af, onder Republikeinen is bijna de helft tegen. En daarmee is het Ryan Budget een probleem geworden voor Romney.

Florida, waar deze week niet toevallig de Republikeinse conventie georganiseerd wordt, is veruit de belangrijkste staat waar nog om gevochten wordt tussen Romney en president Obama. Romney ligt achter in de meeste van de tien swing states, en moet Florida winnen om nog een kans te maken. De laatste peilingen laten nauwelijks verschil zien tussen Romney en Obama in Florida. De stem van de ouderen is cruciaal.

Romney neemt dus risico’s met Ryan. Zijn keuze leek aanvankelijk een meesterzet. Hij suste er de onrust mee in zijn conservatieve achterban. Hij koos een running mate die hem in veel opzichten aanvult: een jonge, bevlogen conservatief die luistert naar Rage Against The Machine, en populair in eigen kring is om zijn harde begrotingsstandpunten.

Zich bewust van de gevoeligheden, sloeg Ryan gisteren op de Republikeinse conventie in Tampa een gematigder toon aan. Medicare is juist alleen veilig bij hem, zei hij, en is bij Obama in gevaar. „De grootste bedreiging voor Medicare is [Obama’s nieuwe zorgstelsel] Obamacare, en dat gaan we stoppen. President Obama heeft er 716 miljard dollar weggehaald. Een belofte aan onze ouders en grootouders wordt opgeofferd.” Ryan hervormt om Medicare te redden, zegt hij zelf.

Obama en Ryan bezuinigen in werkelijkheid allebei een fors bedrag op Medicare, maar op een verschillende manier. Obama zoekt het in efficiënter werkende ziekenhuizen, en beloning naar kwaliteit van de zorg. Ryan wil dat patiënten met hun bonnen de goedkoopste zorg kiezen, of anders zelf gaan betalen.

Obama valt Ryan hard aan in televisiespotjes, die veel worden uitgezonden in Florida. De spotjes hebben hun uitwerking niet gemist in plaatsen als Spring Hill. De impopulariteit van ‘Obamacare’ in Florida zou Romney kunnen helpen, maar de laatste weken zijn de Republikeinen in het defensief gedwongen. Het voordeel dat ze hadden met het wantrouwen tegen Obama, is nu weg.

In zijn ouderenkliniek in Spring Hill houdt internist Jimmy Edmond spreekuur. De wachtkamer zit vol met oudere patiënten. „Mensen leven langer”, zegt Edmond, als hij afscheid heeft genomen van een patiënt, „en kosten daarom meer. Mijn patiënten weten wel dat de zorgkosten moeten dalen voor hun kinderen, maar willen niet inleveren.”

Edmond neemt het bij zijn bezorgde patiënten op voor Paul Ryan. „Er moet eens iemand eerlijk zijn en zeggen dat het niet meer te betalen is.” Eigenlijk ziet hij het liefst een compromis tussen de plannen van Obama en Ryan: zorg voor iedereen, zonder dat de kosten uit de hand lopen. „Maar het land is politiek verziekt, dus dat gaat er nooit komen.”