Een tekort aan banen? In Twente is er juist steeds meer werk

Ze zijn jong en hun aantal neemt toe: Twentse ondernemers die met innovatieve bedrijven een hoge omzet draaien en veel banen creëren.

Als Huub Maas gelijk krijgt, gaan we niet meer naar het ziekenhuis om bloed te laten prikken. Dat doen we zelf, met een vingerprikje op de bank. Het drupje bloed wordt op diezelfde bank onderzocht in een minuscuul laboratorium: een wegwerpchip van een paar vierkante centimeter.

Er zal nog heel wat bloed geprikt worden in ziekenhuizen voordat het zover is. Maar de chip is er al wel, ontwikkeld door Medimate, het bedrijfje van Huub Maas. Leg een druppel bloed op de chip, plaats hem in een apparaat zo groot als een videoband en het lithiumgehalte verschijnt op de display. Verder dan lithium en natrium gaat het nog niet. Maar dat is voor manisch-depressieve patiënten al een geschenk uit de hemel. Voor hen is het van levensbelang om hun lithiumspiegel bij te houden. Bij een te hoge concentratie in het bloed verandert het stofje dat hen helpt in dodelijk vergif. Ieder jaar sterven er in Nederland zestig patiënten aan. Nog eens zestig houden er ernstig hersen- en nierletsel aan over. Door de mobiele meter weten de patiënten straks binnen een paar minuten of hun bloed in orde is. Geen rit naar het ziekenhuis. Geen wachtkamer. En minder ziektekosten.

Medimate is een van de talloze bedrijfjes op het Kennispark Twente. De gemeente Enschede, provincie Overijssel, Universiteit Twente en Saxion Hogeschool willen meer innovatieve bedrijven. Dus helpen ze startende ondernemers met subsidies, trainingsprogramma’s en onderzoeksfaciliteiten op en rondom de universiteitscampus. Werkgelegenheid is wat ze er in Twente voor terugkrijgen.

Zo werken er dertien mensen bij Medimate om een deel van de zorg van ziekenhuis naar thuis te verplaatsen. „Dat is waar we met z’n allen naartoe moeten”, zegt Huub Maas. „Meer gelukkige patiënten en lagere zorgkosten.” De ondernemer sloot zich in 2006 aan bij twee 27-jarige studenten van de Universiteit Twente. Zij doen de techniek, Maas doet de zaken. Die gaan goed. Zorgverzekeraars Achmea en De Friesland werden onlangs aandeelhouder, het aantal arbeidsplaatsen groeit en de testfase van de meter is bijna voltooid.

Zes jaar overleefde Medimate zonder product op de markt – hoe kan dat? Kosten zijn er zat, blijkt tijdens een vlugge rondleiding van Maas. Er is een productieruimte met dure machines waar de chips worden vervaardigd. Er zijn een stuk of zes kantoorruimtes. En er lopen dertien werknemers met veelal elektrotechnische diploma’s rond.

Zonder hulp van het Kennispark was het moeilijker geweest, vertelt Maas. „Je hoeft hier niet te zorgen dat je solvabel bent en bankgaranties hebt om te kunnen beginnen. Is je idee goed, dan krijg je hulp.” Zo heeft Medimate in de High Tech Factory van de universiteit alle techniek binnenhanden en kreeg het ondersteuning met subsidieaanvragen.

Ook aantrekkelijk voor ondernemers op het Kennispark zijn de laboratoria van de Universiteit Twente. En er zijn legio studenten die graag stage komen lopen.

Een nieuwe lichting studenten staat voor de deur van Medimate, dat uitkijkt op het centrale gebouw van de universiteit. Nu houden de eerstejaars er nog een kussengevecht, maar over een paar jaar staan degenen met een natuurkundediploma te springen om een stage of baan bij een bedrijf als Medimate.

Ook internetondernemers vestigen zich graag op de campus. Zoals factuursite MoneyBird, aan de andere kant van het park. Op de route tussen Medimate en het internetbedrijfje liggen brakke studenten naast bierkratten.

Oud-informaticastudenten Joost Diepenmaat (29) en Edwin Vlieg (26) ontwikkelden een online tool die facturen verstuurt voor zzp’ers en kleine bedrijven. De ontvanger van de factuur betaalt hem met een klik op de knop. Voor een tientje per maand houden ondernemers zo hun administratie op orde. Op het moment dat Lehman Brothers omviel, verrees MoneyBird.

Vier jaar later zijn er 30.000 klanten. Iedere maand versturen ze voor tientallen miljoenen euro’s aan rekeningen via MoneyBird. „Alleen al in Nederland zijn er 700.000 zzp’ers, dus we zijn nog lang niet klaar”, zegt Joost Diepenmaat. Diepenmaat en Vlieg, in overhemden zonder colberts, hebben lol in wat ze doen. Trots spreken ze over wat ze hebben opgezet. Onlangs verkochten ze een incassovariant van hun factuurtool. MoneyBird draait goed. Aan het product hoeft niet veel te veranderen. En met een omzet richting een miljoen euro in een jaar is er ruimte voor meer personeel. Het bedrijfje verdubbelde dit jaar in aantal werknemers. Van drie naar zes.

Ze hebben hun succes niet alleen aan zichzelf te danken. Ze kregen juridisch advies van het Kennispark bij het opstellen van algemene voorwaarden en huren al jaren kantoorruimte tegen lage huurkosten. Ook weer dankzij het park.

De universiteit zorgt ervoor dat de omgeving klopt. „Je weet waar je naartoe moet voor hulp”, zegt Diepenmaat. „Bekende ondernemers komen praatjes houden. En er is een hecht netwerk van lokale ondernemers. Dat is van onschatbare waarde.” Zijn compagnon Vlieg vloog voor inspiratie met fikse Kennisparksubsidie naar de heilige gronden voor computertechnici in Silicon Valley in Californië.

In hetzelfde vliegtuig zat Wouter de Vries, de achterbuurman van MoneyBird op het Kennispark. Hij ontmoette een professor in Silicon Valley die hem nu met zijn bedrijf helpt. De Vries (25) verkoopt al jaren webdomeinen en hostingregistratie: alles wat je nodig hebt om een website te bouwen. Hij noemde zijn bedrijfje Antagonist, tegenpool. Dat heeft te maken met de ondersteuning van zijn internetklanten. „Klantvriendelijkheid”, zegt De Vries, „is waar het overal aan schort. Mensen zijn al verbaasd als ze direct worden geholpen door de klantenservice van hun telecomaanbieder. Dat moet anders.” Met 60.000 klanten is Antagonist inmiddels geen bedrijfje meer. De Vries en zijn twaalf werknemers bemannen een hele kantoorverdieping en staken een aardig centje in de inrichting.

Het interview vindt plaats in een vergaderruimte waarvan één van de muren volledig van glas is. In de lounge staat een gigantische flatscreen. Daarnaast een koelkast met ijsmachine. En op de groene werkvloer glimmen Applecomputers op designtafels. Allemaal bedacht door een afgestudeerde student die ook zaken doet op het Kennispark.

In de vergaderruimte met tafeltennistafel vertelt De Vries dat hij wil uitbreiden, en snel ook. „Het product heeft zich in Nederland bewezen. Nu naar Duitsland. Dan misschien Amerika. Ik zie het helemaal voor me dat Antagonist over een tijdje met kantoortjes over de hele wereld actief is.”

Het woord ‘crisis’ klinkt de hele dag niet één keer bij de ondernemers op het Kennispark. Ze zijn te druk met werken aan hun toekomst. Hoe ze in Amerika voet aan wal krijgen. Hoe ze Duitsers blij gaan maken met hun producten. En waarom mensen in Azië er ook op zitten te wachten.

De Vries zegt het hoofdkantoor niettemin in Enschede te willen houden. Want ook hij is blij met de betrokken sfeer op het Kennispark. Het heeft hem ver gebracht. Na het interview stapt hij in zijn BMW. Hij zwaait naar zijn achterburen van MoneyBird.

Joost Diepenmaat zwaait terug en zegt: „We zijn ook wel een beetje verwende jongetjes.”