Gesink heeft de besten weer in zicht

Na een mentaal en fysiek zwaar seizoen houdt Robert Gesink zich goed staande tussen de toppers in de Vuelta.

Redacteur Wielrennen

Rotterdam. Negen procent stijging in de laatste vier kilometer van de Collada de la Gallina was voor Robert Gesink zaterdag nog iets te lastig. Ritwinnaar Alejandro Valverde, klassementsleider Joaquim Rodriguez en Alberto Contador gaan deze Ronde van Spanje bergop iets harder dan Gesink. Maar ook in de bergrit van zaterdag hield de kopman van de Raboploeg de drie Spaanse toppers en de Brit Chris Froome op de slotklim in het vizier, met de negende plaats in de daguitslag als resultaat. „De vier besten hebben op dit soort beklimmingen altijd nog iets over om weer te springen, maar ik kan me steeds beter handhaven”, stelde Gesink tevreden vast. „Het is lekker om te merken dat ik in dit veld prima meekan.”

Vandaag, op de eerste rustdag na ruim een week Vuelta, vindt Gesink zichzelf terug op de vijfde plaats in het algemeen klassement, op 2.01 minuten achter rodetruidrager Rodriguez. Na de vierde van liefst negen aankomsten bergop heeft hij een behoorlijke voorsprong op zijn als medekopman gestarte ploeggenoot Bauke Mollema, die zaterdag als 23ste eindigde en tijd verloor. Mollema is nu op 3.27 minuten tiende, één plaats achter nog een Raborenner: routinier Laurens ten Dam. In het ploegenklassement leidt Rabobank, vóór grote teams als Sky (Froome), Katoesja (Rodriguez) en Movistar (Valverde).

Nog geen jaar geleden brak Gesink (26) bij een val tijdens de training zijn rechterbovenbeen. Een blessure die zijn carrière bedreigde, en dat na een periode met toch al de nodige tegenslagen. Het overlijden van zijn vader in oktober 2010, een val in de Tour van 2011, gevolgd door kritiek op zijn mentale weerbaarheid. Het kopmanschap moest hij vanaf dat moment delen met Mollema, vorig jaar vierde in de Vuelta. Maar nu lijkt Gesink terug op de plek die hij in 2010 afdwong: nummer één van de Raboploeg.

„Mijn functie binnen de ploeg is om uitslagen en resultaten neer te zetten”, sprak Gesink eerder dit jaar, tijdens zijn voorbereiding op de Tour. Hoezeer hij zich verantwoordelijk voelt voor succes van de Raboploeg bleek al toen hij na een ritzege in de Ronde van Zwitserland in 2010 nadrukkelijk wees op de sponsornaam op zijn shirt. Door alle tegenslag kon hij vorig seizoen niet altijd voldoen aan de druk die het kopmanschap op hem legt. De beenbreuk in september maakte het fysiek onmogelijk om dit jaar alleen zijn ploeg te dragen. Vandaar dat hij zelfs blij was dat medekopman Mollema een deel van de druk bij hem wegnam.

Na een zware revalidatie volgde in mei de eindzege in de Ronde van Californië. Gelouterd door alle ellende begon Gesink aan de Tour. Hij zou zich niet meer gek laten maken door de mening van buitenstaanders. Zijn start was sterk, maar een val aan het einde van de eerste week doorkruiste alles. „Gesink valt altijd”, heette het, hoewel het halve peloton bij de val betrokken was. Op zijn opgave in de Alpen volgde opnieuw kritiek. En fysiek was het bepaald geen abc’tje om in vorm te starten in de Vuelta, na een zwaar revalidatiejaar zonder pauze, dat al begon in oktober. De kracht in het rechterbeen kon op z’n vroegst na een jaar volledig terug zijn volgens zijn dokter. En de ongewone seizoensopbouw leidde tot twijfels over zijn eigen gesteldheid.

Maar na een mentaal en fysiek zwaar seizoen blijkt Gesink zich nog altijd goed te kunnen handhaven tussen de beste klassementsrenners. In 2008 eindigde hij als zevende in de Vuelta, een jaar later streed hij lang voor de eindzege totdat een val hem terugwierp naar de zesde plaats. Overmorgen is er een tijdrit over 40 kilometer, met een klim van de derde categorie. Na een steil ‘muurtje’ als aankomst op vrijdag volgen vanaf zaterdag drie zware bergritten tot de volgende rustdag. Zit er meer in dan de vijfde plaats? „Ik voel me goed”, zegt Gesink zelf.

Ook ploegleider Adri van Houwelingen heeft vertrouwen in de hoogst geklasseerde van zijn drie klassementstroeven. „Na zijn ongeluk hebben we gezegd dat dit het jaar van zijn comeback zou zijn”, vertelt de meest ervaren ploegleider van Rabobank, die de Vuelta eerder won met kopman Denis Mensjov. „We wisten dat het tijd zou kosten. Maar Robert is hier op een goed niveau, niet slechter dan een paar jaar geleden toen hij ook hoog in het klassement stond. Ik denk zelfs dat de concurrentie nu sterker is. Dat hij vijfde staat, zegt veel over zijn niveau.”